Modderduivel duikt op in grot

Heel heel zeldzaam is de Chinese reuzensalamander. Het was dan ook groot nieuws dat er deze week een werd ontdekt – in China.

Chinese reuzensalamander Foto J. Patrick Fischer

Een Chinese visser liep wat rond in een grot, toen ie plotseling op iets zachts en slijmerigs stapte. En dat zachte slijmerige ding in de modder bleek ook nog te leven. Getverderrie wat vies. Toch? Toch niet.

Want dat slijmerige ding bleek een Chinese reuzensalamander van bijna 1.40 meter lang en zo’n 50 kilo. Dat is een heel bijzonder dier. Deze salamander is bijvoorbeeld op de hele wereld de grootste amfibie. Dat is een dier dat én in het water én op het land leeft. Dat land is vaak modder trouwens, want het dier leeft heel graag in de prut. Vandaar dat de Chinese reuzensalamander en zijn neven en nichten in Japan en Amerika ook wel modderduivels worden genoemd.

De salamander is heel zeldzaam geworden. Hij is bijna helemaal uitgeroeid doordat zijn leefgebied – met veel modder! – grotendeels is ingepikt door boeren en hun akkers. De vondst van de reuzensalamander in de grot was dan ook reusachtig nieuws in China.

Het allerbijzonderst is wel dat de reuzensalamander nog steeds heel erg lijkt op zijn verre voorouders. Die leefden zo’n 50 miljoen jaar geleden en van sommigen hebben we nog fossielen.

Eén zo’n fossiel werd 300 jaar geleden ontdekt in Europa. Een arts dacht het ging om het fossiel van een heel oud mensje. Later ontdekte iemand dat het fossiel helemaal niet van een mens was, maar van een oude reuzensalamander.

Toen had het Teylers Museum in Haarlem het fossiel al aangekocht. Pech? Nee. Ook het fossiel van het dier is bijzonder. Je kunt het daar nu nog steeds bekijken. De modder moet je er maar bij denken.