Levenslang voor Canadese predikant in Noord-Korea

De rechtbank oordeelde dat de predikant Noord-Koreanen zou hebben geprobeerd over te halen om te vluchten.

De predikant zou de afgelopen achttien jaar al meer dan 100 bezoeken gebracht hebben aan Noord-Korea. Foto KCNA AFP

Een Noord-Koreaanse rechtbank heeft een Canadese predikant veroordeeld tot een levenslange gevangenisstraf met dwangarbeid. De man Hyeon Soo Lim, heeft zich volgens de Noord-Koreaanse rechter schuldig gemaakt “aan misdaden tegen de staat met zijn religieuze activiteiten”, zo meldt persbureau Reuters op basis van het Chinese staatspersbureau Xinhua.

De rechtbank oordeelde dat de predikant de afgelopen achttien jaar zeker honderd keer naar Noord-Korea afgereisd zou zijn om daar burgers over te halen om te vluchten. Ook zou hij propaganda gefabriceerd hebben die deel uitmaakt van een Amerikaanse en Zuid-Koreaanse samenzwering tegen Noord-Korea.

Lim is het hoofd van de presbyteriaanse kerk in Toronto en werd sinds februari vastgehouden. Mensen in de kerkgemeenschap zeggen dat de predikant dikwijls naar Noord-Korea reisde, omdat hij daar hielp bij de ondersteuning van een opvangcentrum voor weeskinderen en een verpleeghuis. Volgens hen hebben zijn bezoeken niets met politiek te maken.

Harde aanpak

Noord-Korea staat al dertien jaar op nummer één van de lijst van landen die de meeste christenen vervolgen. Het regime vreest dat christendom een potentiële bedreiging kan vormen voor de persoonlijkheidscultus rondom leider Kim Jong-un waarmee Pyongyang poogt de bevolking in het gareel te houden.

Hoewel de Noord-Koreaanse grondwet de vrijheid van geloof garandeert, worden christenen en andere gelovigen in de praktijk keihard aangepakt. Vaak wacht hen een jarenlange of levenslange gevangenisstraf in een van de notoire strafkampen die het land telt.

In China zijn bij de grens met Noord-Korea veel Zuid-Koreaanse en Koreaans-Amerikaanse missionarissen actief. Zij spelen een cruciale rol van belang in de zogeheten “underground railroad”, de route waarover Noord-Koreaanse vluchtelingen stiekem door China worden gesmokkeld naar een land waarvanuit zij asiel in Zuid-Korea kunnen aanvragen: meestal Vietnam, Thailand of Mongolië. Asiel aanvragen kan niet in China: Beijing stuurt Noord-Koreaanse vluchtelingen terug naar hun vaderland, waar hen vaak lange straffen of zelfs de doodstraf wachten.

Vrijlating

In het verleden werden buitenlandse gevangenen vaak vrijgelaten uit Noord-Korea na het bezoek van een internationale hoogwaardigheidsbekleder. Eerder dit jaar werden twee Amerikaanse burgers, Kenneth Bae en Matthew Todd Miller, vrijgelaten uit detentie door de Noord Koreaanse regering. De twee werden vrijgelaten na geheime onderhandelingen tussen Noord-Korea en de VS.

Bae, een missionaris, werd in november 2012 in Noord-Korea gearresteerd. Hij werd veroordeeld tot vijftien jaar dwangarbeid voor misdaden tegen de staat. Bae werd vrijgelaten nadat directeur van de nationale inlichtingendiensten James Clapper het communistische land had bezocht.Miller zat sinds april dit jaar vast. Hij was veroordeeld tot zes jaar dwangarbeid, naar verluidt voor spionage. Bae en Miller waren de laatste twee Amerikanen die door de Noord-Koreaanse autoriteiten werden vastgehouden.