Het EK van de nieuwe talenten

De groepsfase van het EK zal voor veel kleine landen vooral een leerproces zijn, voor de toplanden is het slechts de warming-up.

Het EK van volgend jaar in Frankrijk zal het begin van een nieuw tijdperk in het Europese voetbal markeren. Regerend kampioen Spanje speelt straks met een heel ander elftal dan waarmee het in 2008 en 2012 domineerde en de titel veroverde. Gastland Frankrijk treedt met een nieuwe, frisse ploeg aan en wereldkampioen Duitsland probeert het succes van het WK uit te bouwen. België is klaar voor het grote werk en outsider Italië is bezig aan een revival.

Zaterdag was in Parijs de loting voor het EK, waar Nederland de grote afwezige is. Op 10 juni spelen Frankrijk en Roemenië het openingsduel in Stade de France in Parijs. Daar is op 10 juli ook de finale. Het EK is voor het eerst uitgebreid naar 24 deelnemers. De groepsfase zal daardoor voor veel landen vooral een leerproces zijn op het hoogste podium, maar voor toplanden als Spanje, Frankrijk, Duitsland, België en Italië is het waarschijnlijk slechts de warming-up van een toernooi waar oude sterren plaatsmaken voor nieuwe talenten.

Het renoveren van een succesvolle selectie is vaak een lastig proces. Bondscoaches vallen graag terug op ervaren spelers, die op de cruciale momenten weten wat er moet gebeuren. Het Spanje van coach Vicente Del Bosque verviel op het WK van 2014 in Brazilië in een veel gemaakte fout: het was één toernooi te veel voor een generatie supervoetballers. Oranje zette de wereldkampioen met 5-1 te kijk, Spanje verdween door de achterdeur.

Del Bosque mocht desondanks aanblijven om tijdens de EK-kwalificatiereeks aan een nieuwe formatie te bouwen. Spelers als David De Gea, Juan Bernat, David Carvajal, Isco en Álvaro Morata worden langzaam in de ploeg gepast naast routiniers als Gerard Piqúe, Sergio Ramos en Andrés Iniesta. Deze mix van jong en oud ging begin dit jaar nog met 2-0 onderuit in een oefenduel met Nederland, maar plaatste zich als groepswinnaar voor het EK. Zonder glans, maar daar maalt in Spanje niemand om. In groep D met Tsjechië, Kroatië en Turkije ligt een volgende ronde in het verschiet.

Geen van de toplanden swingde tijdens de kwalificatiereeks. Frankrijk is als gastland automatisch geplaatst en kon zich zo redelijk serieus voorbereiden. Grootste probleem voor de Fransen is het conflict tussen twee spelers. Karim Benzema is voorlopig verbannen uit de nationale selectie omdat hij betrokken zou zijn geweest bij de afpersing van collega-international Mathieu Valbuena. Daardoor zal de 27-jarige spits van Real Madrid, in de kracht van zijn leven, het toernooi waarschijnlijk missen. Frankrijk begint in groep A – met Zwitserland, Albanië en Roemenië – als de favoriet.

Duitsland heeft na de gewonnen WK-finale in Rio de Janeiro slechts bij vlagen gesprankeld. Bondscoach Joachim Löw zal zijn ploeg grotendeels intact houden en waar het nodig is talenten inpassen. Duitsland zit in de interessante groep C met Polen, Oe-kraïne en Noord-Ierland.

België en Italië zijn er beide op gebrand minimaal de kwartfinales te halen. De twee landen treffen elkaar in de zware groep E en ontmoeten daarin verder Zweden en Ierland.