Zelfs vechten kan Ajax niet meer

Na het gelijkspel tegen Noorse middenmoter is Ajax uitgespeeld in Europa. Weer geen overwintering.

Treurende Ajacieden na de uitschakeling in de Europa League. Van links naar rechts Mitchell Dijks, Davy Klaassen, Ricardo van Rhijn en Riechedly Bazoer. Foto Reuters/Michael Kooren

Toen Ole Gunnar Solskjaer woensdag een persconferentie hield voor de uitwedstrijd tegen Ajax, sprak de trainer van het Noorse Molde FK woorden die maar weinig bezoekende trainers in de Arena hebben uitgesproken. Trainers als José Mourinho en Jurgen Klopp zaten in dezelfde stoel, maar zelfs zij hebben niet gezegd dat de wedstrijd tegen Ajax totaal onbelangrijk was.

In plaats van een fraai affiche leek het voor Solskjaer eerder een hinderlijke onderbreking van de rustpauze na het onlangs geëindigde Noorse seizoen. „Ajax zal voor de eigen fans willen winnen. Wij kunnen een beetje relaxen en onze schouders wat laten zakken”, zei de voormalige spits van Manchester United.

Ja, hij meende het. Voor het relatief kleine Molde uit het gelijknamige plaatsje aan een Noorse fjord (25.000 inwoners) deed de laatste poulewedstrijd in de Europa League er niet meer toe. Ze waren al door en hebben met het 1-1 gelijkspel tegen Ajax alleen maar hun koppositie verstevigd.

Een vermoeiende zit was het

Dat Molde niet meer hoefde, maakte de situatie van Ajax des te schrijnender. De nummer zes van Noorwegen al geplaatst, terwijl meervoudig Europa Cup-winnaar Ajax moest hopen op een wonder. De ploeg van trainer Frank de Boer maakte officieel nog kans op een plek in de volgende ronde, maar moest dan zelf winnen, terwijl concurrent Fenerbahce in Istanbul moest verliezen van het al uitgeschakelde Celtic.

Trainer Frank de Boer had Ajax van tevoren vijf procent kans gegeven en vergeleek de omstandigheden met een bezoek aan het casino: „Meestal verlies je, maar soms win je.”

Er viel wat voor te zeggen, maar er was gisteravond sprake van een essentieel verschil tussen een bezoek aan Ajax en het casino. In het casino kunnen bezoekers ook een leuke avond hebben als ze hun inleg hebben verspeeld. In de Arena was het eerder een vermoeiende zit. Het publiek zag een onmachtig Ajax dat geen moment liet zien dat het wel bij de laatste 32 clubs in de Europa League had moeten zitten.

Ajax won thuis niet één wedstrijd

Waar PSV liefst negen punten behaalde in zijn thuisduels in de Champions League, is het Ajax zelfs niet gelukt om één thuiswedstrijd te winnen. Niet van Fenerbahce (0-0), Celtic (2-2) en niet van Molde. Die laatste club leek op voorhand het lelijke eendje in de poule, maar bewees met de koppositie dat de verhoudingen allang niet meer dezelfde zijn.

Als onbekende afvaardiging uit Noorwegen presteerde Molde boven verwachting, maar andersom presteerden zogenaamd grote clubs als Fenerbahce, Celtic en Ajax aanzienlijk minder dan hun reputatie doet vermoeden. De Boer sprak na afloop van een heel teleurstellende Europese campagne. „We maakten de goals niet en gaven ze te makkelijk weg. Het was soms naïef en in ieder geval niet goed genoeg.”

Tekenend: een tiener die meekan met de grote jongens

Zoals Ajax de afgelopen vier seizoenen ook direct werd uitgeschakeld in de Champions League, bleek de club ook te pover voor de Europa League. De Boer heeft in zijn vijf dienstjaren bij Ajax nooit overwinterd in het toernooi waarin Ajax het seizoen begon. Als nummer drie in de Champions League stroomde Ajax nog wel door naar de tweede ronde van de Europa League, maar daarin kwam hij nooit verder dan de achtste finale. Meestal wordt het toernooi dan pas leuk, als het kaf is gescheiden van het koren.

Gisteren was het een totaal vergeetbare wedstrijd, ware het niet dat Ajax’ enige treffer op naam kwam van een nieuwkomer, de pas achttienjarige Donny van de Beek. Hij was ondanks zijn leeftijd in geen enkel opzicht een dissonant. Mooi voor Ajax en de fans want veelbelovend, maar het zegt ook wat over de staat van het huidige elftal als een A-junior direct meekan met de grote jongens.

Nadat de Noren een kwartier later gelijk hadden gemaakt, ontspon zich een schouwspel waarin het schot van Anwar el Ghazi op de lat het enige hoogtepunt was. Merkwaardig waren de reacties van Ajax-fans toen Nemanja Gudelj in de laatste minuut zijn tweede gele kaart kreeg. Mensen die via de trappen al onderweg waren naar de uitgang, fulmineerden met geheven armen tegen de rode kaart. Je kon je afvragen waar ze zich drukker om konden maken: een tweede gele kaart of een tenenkrommend slechte Europese campagne.