Bultruggen houden van bergen

Bultruggen pauzeren tijdens hun migraties graag bij onderwaterberglandschappen.

Bultrug (Megaptera novaeangliae)

Op hun lange migraties door oceanen zwemmen bultruggen om zodat ze onderwatergebergte kunnen bezoeken. Daar blijven ze, verrassend voor kenners, een flink tijdje rondhangen. Hebben ze er een goede reden voor?

Bultruggen komen in alle oceanen voor. Ze migreren verder dan welk zoogdier, onvoorstelbare afstanden afleggend tussen hun zomerse voedselgronden en winterse paar- en geboortegronden. Zo trekken de bultruggen bij Nieuw-Caledonië, een eilandengroep in de zuidelijke Stille Oceaan, in een waaier aan routes naar hun voedselgronden in Antarctica. Bij die bedreigde dieren is nu ontdekt dat ze ongebruikelijke tussenstops maken. Satellietgegevens onthullen dat zo’n driekwart van de Nieuw-Caledonische walvissen pauzeert in de bergen.

De dieren blijken flinke einden om te zwemmen om onderweg het onderwaterbergland aan te doen. Bij het Antigoniagebergte, op walvisschaal vrij dicht bij Nieuw- Caledonië, blijven ze dan gemiddeld een week rondhangen. Echte liefhebbers nemen er zelfs een vakantieperiode van drie weken.

Ook bij het trekken boven berglandschap hebben ze geen haast. Bultruggen zetten bij hun migratie een gemiddelde snelheid van 3,5 kilometer per uur op de klok – maar in en boven de bergen wordt dat 1,3 kilometer. Dat melden onderzoekers in Royal Society Open Science (online november).

Het mooie is dat zij niet echt weten waarom – en wij voorstellingen kunnen maken. De zee rond onderwaterbergen is voedselrijk, maar niet per se met ingrediënten waar een bultrug extra mee opschiet. Rustpauzes, al dan niet voor hun meetrekkende jong, zouden ze in eentoniger water kunnen houden. Voor hun trekrichting zijn deze richtpunten niet nodig, hun oriëntatie is zonder uitzicht op bergen prima.

We houden het erop dat ze gewoon van de bergen houden – in ieder geval van afwisseling in een soms eentonige zeeomgeving. Ondertussen is de ontdekking voor ander zeeleven erg welkom. Allerlei dieren komen graag samen in die berggebieden. Niet alleen voor voedsel, maar, zoals hamerhaaien, ook voor raadselachtig massaal sociaal contact. Nu het gebergte blijkt te horen bij belangrijk leefgebied voor de aansprekende bultruggen, maakt bescherming ervan misschien meer kans.