Kledingmagnaat Douglas Tompkins (The North Face) overleden

Kledingmagnaat en natuurbeschermer kwam om in geliefd natuurgebied in Chili.

Douglas Tompkins in Argentinië, op 5 november 2009. Foto: Daniel Garcia / AFP

Douglas Tompkins, oprichter van kledingmerken The North Face en Esprit, is op 72-jarige leeftijd om het leven gekomen bij een kajakongeval in Chili. Hij was dinsdag met vijf anderen aan het kajakken in het General Carrera-meer op de grens tussen Chili en Argentinië toen hij in het ijskoude water terechtkwam. Hij stierf later in het ziekenhuis aan onderkoeling. Dat meldt persbureau Reuters.

Tompkins begon The North Face in 1964, samen met zijn toenmalige vrouw Susie. Het merk verkoopt buitenkleding en klim- en kampeerbenodigdheden, zoals tenten, backpacks en slaapzakken. Aan het eind van het jaar begonnen Tompkins en Susie ook kledingmerk Esprit. In eerste instantie verkochten ze meisjeskleding vanuit een Volkswagenbusje, maar tien jaar later had het bedrijf al een omzet van 100 miljoen dollar per jaar.

Natuurbescherming

Tompkins was ook een fervent natuurbeschermer. Samen met zijn latere vrouw Kris kocht hij ruim 800.000 hectare land in Patagonië, een uitgestrekt gebied vol woeste rivieren, bergen en ander natuurschoon in het zuiden van Chili en Argentinië. Tompkins richtte er onder andere de natuurparken Pumalín en Corcovado op.

Tompkins raakte ernstig onderkoeld nadat hij, vermoedelijk door een sterke golf, in het water terechtkwam. Toen hij uit het water werd gered was zijn lichaamstemperatuur gedaald tot 19 graden. Hij werd met een helikopter overgebracht naar het ziekenhuis in Coyhaique, zo’n 1,700 kilometer ten zuiden van de Chileense hoofdstad Santiago. Daar overleed hij op de intensive care. Alle reisgenoten van Tompkins zijn ongedeerd.

In een verklaring zegt The North Face:

“We zijn allemaal enorm bedroefd door het nieuws van Dougs dood. Doug was een gepassioneerde milieubeschermer en zijn nalatenschap van natuurbehoud zal helpen ervoor te zorgen dat er buitengebieden blijven voor toekomstige generaties om te verkennen.”

Summer Tompkins Walker, de dochter van Douglas Tompkins, zei tegen The New York Times verbijsterd te zijn door de plotselinge dood van haar vader.

“Hij bestuurde vliegtuigen en beklom bergen over de hele wereld. Dat hij zijn leven heeft verloren in een meer en de natuur hem zo’n beetje verzwolgen heeft, is schokkend.

Televisiezender ABC Australia zocht Tompkins in 1999 op in zijn natuurgebied in Chili: