King James en zijn verbintenis voor het leven

LeBron James was in de VS al het uithangbord van Nike. Met een levenslang contract wordt die band nog hechter.

LeBron James (30) is de eerste sporter die een levenslange verbintenis aangaat met sportmerk Nike. Foto Streeter Lecka/Getty

Net achttien is hij, maar er woedt al een fel miljoenengevecht om de handtekening van supertalent LeBron James. Nike, Adidas en Reebok – de rivalen in de sportkledingbranche – doen er in 2003 alles aan om de sterbasketballer in wording vast te leggen als uithangbord voor hun sportschoenen.

Adidas lijkt het beslissende bod te doen, 10 miljoen dollar per jaar. Maar er zijn twijfels over het sponsorcontract, het totaalbedrag is niet gegarandeerd doordat het deels is opgebouwd uit bonussen. Nike slaat toe: zij bieden 90 miljoen dollar voor een periode van zeven jaar. LeBron James is om. Hij tekent, nog voor hij van high school af is in zijn geboorteplaats Akron in Ohio.

De samenwerking wordt een succes. Nu, twaalf jaar later, legt Nike de powerbasketballer van de Cleveland Cavaliers voor de rest van zijn leven vast. Een verbintenis die zo ver strekt, is vrij uniek in de sport. James (30) is de eerste sporter met wie Nike een ‘levenslange relatie’ aangaat.

1 Waarom legt Nike hem zo lang vast?

LeBron James is het boegbeeld van de Noord-Amerikaanse basketbalcompetitie, de NBA. Hij is een commerciële magneet voor Nike. Het sportmerk bracht tot nu toe dertien verschillende typen basketbalschoenen op de markt onder zijn naam. De opbrengsten voor zijn schoenenlijn worden volgens sportzender ESPN alleen al voor dit jaar geschat op 400 miljoen dollar – 369 miljoen euro. De kracht van het merk ‘LeBron’ stopt straks niet bij het einde van zijn carrière. Sporters kunnen ook na hun loopbaan van grote waarde zijn voor een merk, zegt sportmarketeer Bob van Oosterhout van Triple Double. Beste voorbeeld: Michael Jordan (52), wiens Nike Air Jordan-schoenen nog zeer goed verkopen, twaalf jaar nadat hij stopte met basketbal. En zie ook de bekende kledingmerken onder de naam van oud-tennissers Fred Perry en Björn Borg.

2 Wat betaalt Nike voor deze deal?

Daar deed het bedrijf geen mededelingen over. Maar Van Oosterhout schat dat James een jaarlijkse vergoeding van zo’n 50 miljoen dollar ontvangt. David Falk, zaakwaarnemer van Michael Jordan, denkt dat James tussen de 400 en 500 miljoen dollar krijgt, schrijft Forbes. Het zou het omvangrijkste sponsorcontract ooit zijn dat Nike afsloot met een sporter, schrijven Amerikaanse media.

3 Zijn er meer sporters met levenslange contracten?

Ja, maar het is uitzonderlijk. De Engelse oud-voetballer David Beckham zou een levenslang contract hebben getekend bij Adidas, schrijft ESPN. Ook NBA-speler Derrick Rose van de Chicago Bulls tekende voor het leven bij Adidas. Allen Iverson, voormalig topbasketballer, tekende bij Reebok, maar hij zou veel van de miljoenen hebben verspild. ‘Levenslang’ moet overigens niet te letterlijk worden genomen, zegt Van Oosterhout. „Vaak betekent dat tot vijftien jaar na het afscheid van de speler.”