Spookschepen drijven voor de kust van Japan

Twaalf macabere vondsten sinds eind oktober, maar niemand mist een schip. Japan gaat uit van Noord-Koreaanse vissers.

Een van de gestrande schepen, mogelijk afkomstig uit Noord-Korea. Foto AFP

De Japanse kustwacht heeft de afgelopen weken de ene macabere vondst na de andere gedaan. Voor de westkust werden spookschepen aangetroffen met lijken, vaak al in verregaande staat van ontbinding. In één boot lagen zelfs vijf schedels, terwijl zich in een andere lichamen bevonden zonder hoofd. Sommige boten waren niet meer dan wrakken toen ze werden opgemerkt.

Twaalf keer zijn er sinds eind oktober zulke macabere vondsten gedaan. Al met al werden 22 lijken gevonden.

Het is vooralsnog een mysterie waar de boten vandaan komen en wat er is gebeurd. De waarschijnlijkste lezing is dat het om Noord-Koreaanse vissers gaat, die op zee van honger en dorst zijn omgekomen. In de boten werden ook visnetten gevonden.

Op de zijkant van een van de boten stond met de hand geschreven ‘35e eenheid van het Leger van Noord-Korea’. Ook werd er een stukje stof gevonden, mogelijk afkomstig van een Noord-Koreaanse vlag.

De boten lijken ook op de gammele houten schuitjes die Noord-Koreaanse vissers plegen te gebruiken. Sommige waren uitgerust met een eenvoudige buitenboordmotor. Volgens deskundigen is die niet opgewassen tegen de sterke stroming in de Japanse Zee. Er was geen gps-apparatuur aan boord.

Uit Noord-Korea zijn echter geen berichten van vermiste schepen bekend. Evenmin heeft het in november hard gestormd, al is de zee in dit jaargetijde altijd wat ruwer dan anders.

Een theorie is dat het om vissers gaat, die de dupe zijn geworden van nieuwe instructies van de Noord-Koreaanse leider Kim Jong-un om meer vis te vangen. Ze zouden zich te ver uit de kust hebben begeven met hun kwetsbare scheepjes en uiteindelijk aan dorst en honger zijn bezweken. Waarom hun stoffelijke overschotten zo zijn toegetakeld is niet duidelijk.

Het is niet voor het eerst dat de Japanners met zulke spookschepen worden geconfronteerd. Dit jaar is dat al 34 keer gebeurd, de laatste 12 gevallen incluis. Vorig jaar waren het er 65 en het jaar daarvoor zelfs 80. Tijdens de herfst en de winter zijn de aantallen meestal het hoogst. Doorgaans gaat het om Noord-Koreaanse vissers.

Soms worden de boten met overlevenden aangetroffen. Die worden gerepatrieerd. Vis is belangrijk in het straatarme Noord-Korea, waar voedsel toch al schaars is. Bovendien verdient het land met de export van vis buitenlandse valuta.

Sommige waarnemers in Japan sluiten echter niet uit dat het om mislukte vluchtpogingen ging van wanhopige Noord-Koreanen. Bewijzen daarvoor hebben ze echter niet.