Garen spinnen bij een web van apps

Google ontwikkelt technologie zodat je mobiele apps kunt streamen. Wie heeft daar wat aan, Google of de gebruiker?

ILLUSTRATIE KRISTIAAN DER NEDERLANDEN

Een app die je met een piratenaccent vertelt waar je auto geparkeerd staat? Check. Een app waarmee je de boodschap ‘yo’ (en alleen dat) naar een ander kunt sturen? Check.

Je kunt het zo gek niet verzinnen of er bestaat een app voor. Leuk hoor, maar je moet zo’n app wel eerst downloaden. Ook als je ’m maar één keer wilt gebruiken. En dan nemen apps ook nog opslagruimte in op je tablet of telefoon.

Als het aan Google ligt hoeft dat voortaan niet meer en maken apps dezelfde ontwikkeling door als video en muziek: je moet ze kunnen streamen. Dat heeft ook gevolgen voor het gebruik van serieuzere apps, en het hele mobiele internet.

Direct in een app

Apps hebben nog een nadeel: telkens als je er een app wilt gebruiken, moet je die apart openen. Heel anders dan websites, die je allemaal kunt bezoeken met één programma: je browser.

In feite ‘stream’ je elke site als je op het internet surft. Vergelijk het verschil tussen apps en websites met dat tussen iTunes en Spotify. Apps zijn iTunes: je moet eerst een muziekbestand opslaan op je computer voor je het kunt luisteren. Websites werken als Spotify. Je krijgt gelijk de inhoud van het bestand: het liedje.

Google, Apple en Facebook zijn al jaren bezig met het doorzoekbaar maken van apps met behulp van app indexing (zie kader). Anders gezegd: ze willen apps, die nu los van elkaar werken, verbinden in een web, zoals dat eerder gebeurde met sites. Daarmee vervaagt de lijn tussen apps en een browser.

Google gaat nu nog een stap verder door de inhoud van die apps via streaming zichtbaar te maken. Het gaat voorlopig om een experiment dat alleen werkt in de Google Search-app bij smartphones met Android, het mobiele besturingssysteem van Google. Negen apps doen mee, waaronder hotelboekingsapp HotelTonight, weerapp The Weather Channel en de metro-app van New York.

Het werkt zo: je zoekt naar een hotel op Google en vindt bijvoorbeeld een boekingsmogelijkheid via HotelTonight. Bij de link die verschijnt klik je op ‘stream’. Vervolgens krijg je de functionaliteit die hoort bij de boekingsapp, terwijl je in de Google-app blijft. Het app-streamen werkt vooralsnog trouwens alleen als je een wifiverbinding hebt, vanwege de hoeveelheid data die het kost.

Voordelen voor gebruikers...

Het gebruik van apps ten opzichte van mobiele websites neemt al jaren toe. Cijfers uit de VS laten zien dat mensen slechts 10 procent van de internettijd op hun telefoon besteden in een browser, tegenover 90 procent in apps. Een kwart van de apps wordt overigens slechts één keer gebruikt.

Het streamen van apps biedt voordelen voor de gebruiker. Je zult eerder op informatie uit apps stuiten die je anders niet had gevonden. Wellicht ontdek je ook nieuwe apps. De drempel om apps te gebruiken die je niet van plan bent om vaak te openen, wordt immers lager als je ze niet hoeft te downloaden. Voor appontwikkelaars biedt streamen wellicht ook voordelen. 51 procent van de apps draait een omzet minder dan 500 dollar (ca. 470 euro) per maand. Als Google meer gebruikers trekt door een streamingmogelijkheid, profiteren makers daarvan.

Bovendien moet een ontwikkelaar nu nog twee apps maken, mocht hij willen dat zijn app beschikbaar is voor de besturingssystemen van zowel Apple als Google. Bij streamen is dat in theorie niet meer nodig. Voor een gebruiker is dat ook handig, want nu zijn sommige apps alleen beschikbaar voor iOS van Apple, of Android van Google.

...maar vooral voor Google

Als het streamen van apps succesvol wordt, zal echter vooral Google hiervan profiteren. Google Search is al de op drie na populairste app. Implementeert Google het streamen op grootschalige wijze, dan blijven gebruikers nog langer in een Google-omgeving. Dat betekent meer advertentie-inkomsten en nog meer gegevens over het appgedrag van gebruikers. Die zijn nu nog moeilijk te verzamelen, omdat niet alle apps niet met Google in verbinding staan.

Voor Apple is het waarschijnlijk minder leuk. Meer dan bij Google is de verkoopstrategie van Apple juist dat sommige software alleen op hun eigen apparaten te krijgen is. Maar waarom zou je nog een dure iPhone kopen als je Apple-apps ook op een Androidtelefoon kunt gebruiken?

In de slag om het (mobiele) web probeert ook Facebook gebruikers binnen zijn bedrijfsmuren te houden. Zo toont Facebook sinds ruim een jaar externe links op het sociale netwerk (bijvoorbeeld naar een artikel van nrc.nl) standaard binnen zijn eigen browser.

Hoe langer de techgiganten gebruikers in hun eigen gesponnen web weten te houden, des te dichterbij de heerschappij over de internetvoedselketen.