Britse nobody verbluft de Belgen

Met zijn woeste forehand was de Brit Kyle Edmund de smaakmaker op de eerste finaledag in Gent. Een droomdebuut was nabij, tot hij instortte door vermoeidheid.

Na zijn wervelende begin verloor de Engelse tennisser Kyle Edmund alsnog van de Belg David Goffin. Foto Jason Caimduff/Reuters

Een korte, felle armbeweging – en weer stuift een winner langs de lijn. Zeventig minuten lang tovert Kyle Edmund met zijn verwoestende forehand in de dampende Flanders Expo in Gent. De Britse nobody drukt de Belgische kopman David Goffin in de groeven van de tot tennisarena omgebouwde evenementenhal.

Zijn debuut in de Davis Cup, direct in het diepe gegooid in de finale tegen België, met 13.000 luidruchtige toeschouwers op de tribune. Maar geen zenuwen of angst bij de onervaren jongeling. Met een stalen gezicht blaast hij Goffin weg in de eerste twee sets. Edmund speelt met dynamiet tegen Goffin, die zwalkt en zichtbaar worstelt met de druk van het kopmanschap.

Edmund tennist vrijuit. Twintig jaar is hij, de nummer 100 van de wereld, vorige week verloor hij nog op een onbeduidend toernooi in Uruguay van de nummer 282 van de wereld. Edmund is geboren in Johannesburg en verhuisde op zijn derde met zijn familie naar Yorkshire, in het noorden van Engeland. Hij is een frisse verschijning in een sport die nieuwe gezichten nodig heeft. Blonde coupe, geblokt lichaam, hij zou goed kunnen doorgaan voor een noeste verdediger in de lagere klassen van het Engelse voetbal.

Hij lijkt op Jim Courier

Edmund groeit uit tot de smaakmaker van de openingsdag van de Davis Cup-finale, vrijdag in Gent. Zijn katachtige forehand wordt in de wandelgangen vergeleken met die van de Amerikaanse hardhitter Jim Courier, die met zijn honkbalachtige slagen mondiale nummer één werd in 1992.

Lang dreigt een stunt, na de 2-0 in sets voor Edmund. Vertwijfelde gezichten bij de Belgen: komt deze jonge Brit ons tennisfeestje verpesten? Goffin moet deze eerste wedstrijd eigenlijk winnen, wil België serieus kans maken tegen de sterker geachte Britten, gezegend met de Schotse sterspeler Andy Murray.

Edmund verbluft de Belgen, voor het oog van koning Filip en zijn vrouw, koningin Mathilde. Het kan in de Davis Cup, mooi podium voor mindere grootheden. Status en ranking vervagen in het landentoernooi, waar in de opgepompte ambiance vaak speciale krachten loskomen. Dit was zo’n typische Davis Cup-wedstrijd: niet goed, wel gek en opwindend.

Lopende muur

Een wonderdebuut blijft uit voor Edmund. Na de tweede set is het plots gedaan met de Britse wervelwind, hij wint in het vervolg nog maar drie games. Zijn explosieve spel wordt geduldig onschadelijk gemaakt door de lopende muur Goffin, de nummer zestien van de wereld. Krachten sijpelen weg bij Edmund, hij beweegt niet meer zo vloeiend over de baan en zijn snoeiende forehands eindigen nu laag in het net.

Edmund stort fysiek in. „Ik kreeg een beetje kramp in mijn benen.” Het is de dure les die hij betaalt bij zijn debuut: Davis Cup draait om drie gewonnen sets, niet om twee, zoals op de meeste toernooien die hij speelt. De verwachting is dat hij zondag niet zal spelen in de laatste en mogelijk beslissende partij van het weekend, James Ward is zijn logische vervanger.

Na afloop zakt hij neer op het spelersbankje en verstopt zijn hoofd onder een handdoek. Dat hij vorige week nog in Zuid-Amerika speelde – met een jetlag die hij moest verwerken – zal zijn fitheid niet geholpen hebben, al ontkende Edmund dat zijn voorbereidingstijd te kort was.

De wederopstanding van Goffin (3-6, 1-6, 6-2, 6-1 en 6-0) wordt gretig bezongen door de Belgen. Er heerst weer lichte tenniskoorts in het land, nu rond de prestaties van de mannen. De opleving volgt op luwe jaren, voorafgegaan door de gouden periode eerder deze eeuw bij de vrouwen met Justine Henin en Kim Clijsters – zij wonnen de vrouwelijke equivalent, de Fed Cup, in 2001. De Davis Cup pakte België nog nooit, de enige eerdere finale in 1904 ging verloren tegen de Britse Eilanden.

In de namiddag repareert Murray de Britse achterstand, hij verslaat Ruben Bemelmans, zakelijk met 6-3, 6-2 en 7-5. Conclusie: 1-1 na de eerste dag, zaterdag staat het dubbelspel op het programma, zondag twee singles. Murray heeft de sleutel voor de finale in handen: hij speelt in twee van de komende drie wedstrijden. De dubbel samen met zijn broer en in de enkel tegen Goffin. Spektakel verzekerd.