Olifant beter dan TNT-detectiehond

Olifanten gaan de talrijke landmijnen in delen van Afrika knap uit de weg. Al sinds verwikkelingen in het Angola van de jaren 70 zijn daar indrukwekkende waarnemingen van. En met de komst van zendertjes en telemetrie is hun voorzichtigheid op veel andere plekken opgevallen. Naast akelige ervaringen en cultureel overgedragen kennis van rampplekken speelt iets anders een rol: ze kunnen de landmijnen ruiken.

Onderzoekers van de Zuid-Afrikaanse Universiteit van Witwatersrand én het U.S. Army Research Office berichten daar over in Applied Animal Behaviour Science (on line). Drie dieren van ‘Adventures With Elephant’ in Limpopo werden getraind op het olfactorisch ofwel op de neus TNT te bespeuren. De conclusies? Ze doen dat heel betrouwbaar en accuraat. Sterke maskerende andere geuren brengen hen niet van de wijs. Hun gevoeligheid als ‘bio-sensor’ is zelfs hoger dan die van speciaal opgeleide TNT-speurhonden. En de olifanten hebben veel minder training nodig.

De nieuwe, serieuze aanbeveling: gebruik vanaf nu tamme olifanten voor het aanwijzen van landmijnen. Zo komen de arme dieren met hun bijzondere talent alsnog in mijnenvelden terecht. Op vliegvelden, waar TNT-detectiehonden veel worden ingezet, staat vervanging door de olifant nog niet gepland.