Is dit het beste basketbalteam aller tijden?

Nooit eerder won een basketbalteam 16 wedstrijden op rij in de NBA. De Golden State Warriors lijken met Stephen Curry onverslaanbaar.

Stephen Curry, met de bal, tijdens een van zijn onnavolgbare acties in het team van de Golden State Warriors. Foto Jeff Chiu/AP

Een paar jaar geleden waren de Los Angeles Lakers met Kobe Bryant een dominante basketbalclub. De Golden State Warriors – het ‘andere team’ uit Californië – stelden in die periode zo weinig voor dat veel sportliefhebbers niet eens wisten waar de club vandaan kwam.

Inmiddels beseft iedereen dat de Warriors uit Oakland komen, even buiten San Francisco. Bekend is ook dat de verhoudingen nu anders liggen. Hóé anders bleek dinsdagnacht in Oakland. Moeiteloos werden de Lakers terzijde geschoven. Met een thuiszege van 111-77 scherpte Golden State, de regerend landskampioen, een bijzonder record aan: de club heeft dit seizoen zestien wedstrijden gewonnen. En nog niet verloren.

Zo’n staat van dienst – 16-0 – is ongehoord in de Noord-Amerikaanse basketbalcompetitie (NBA). De dertig clubs zijn aan elkaar gewaagd. Er zijn altijd favorieten, maar niet eerder was een club zo dominant als de Warriors. Alleen in 1948 en 1993 wisten ploegen de eerste vijftien duels te winnen, achtereenvolgens de Washington Capitols en de Houston Rockets. De Warriors verloren op 7 april voor het laatst een regulier duel.

Curry maakt van sport theater

Spelverdeler Stephen Curry (27) is de spil. Als meest waardevolle speler van vorig seizoen wordt hij vergeleken met de grootsten die ooit basketbalden, en met balletdansers. „Met elke driepunter en draaiende lay-up lijkt Curry de sport te overstijgen”, schreef The New York Times deze week. „Zo wordt de sport theater.” Een balletdanser zei in het hetzelfde artikel: „Zoals hij de bal dribbelt, zo laten wij een vrouw door onze handen gaan.”

Met Klay Thompson (25) is Curry zo goed als onverslaanbaar. Dat vindt althans Pat Riley, een legendarische coach en oud-speler: „Twee van de meest dynamische spelers die ik ooit heb zien spelen.” Maar in het basketbal zijn één of twee toppers niet voldoende. Het is een teamsport, zoals ze eerder dit jaar niet voor het eerst ontdekten in Cleveland. Daar speelt LeBron James, onbetwist de beste ter wereld. Toch maakte zijn ploeg, de Cavaliers, in het voorjaar in de finale weinig kans tegen de Warriors.

Ze zijn jong, in topvorm en blessurevrij

Los van de poëzie die de liefhebber kan ontwaren in de balkunsten van Curry, zit er een prozaïsche dimensie in het succes van de Warriors. Het was LeBron James die het deze week zo verwoordde: „Ze zijn het gezondste team dat ik ooit heb gezien in de NBA-geschiedenis.” De Warriors zijn jong, in topvorm en bovenal blessurevrij. „En ze hebben geweldig veel talent”, voegde James nog wel toe.

Daar is iedereen het over eens. Wat vorig jaar begon als een hoopvol gerucht, wordt nu hardop gezegd. Deze lichting van de Warriors zou weleens beter kunnen zijn dan de Chicago Bulls van Michael Jordan. Die club won in het seizoen 1995-’96 72 reguliere wedstrijden, en verloor er slechts negen: een record dat nu gebroken zou kunnen worden. Vorig seizoen won Golden State al 67 wedstrijden, en toen waren ze nog volop bezig om hun nieuwe spelsysteem onder de knie te krijgen.

Hun geheim? Lol maken

Voor de eerstejaars interim-coach Luke Walton was het record van 16-0 overigens nooit een doel. Het gaat hem om twee dingen: een nieuwe landstitel en plezier op weg naar dat doel. Walton is tijdens de zomerstop op de stranden van Los Angeles te vinden, beachvolleyballend met vrienden. Hij is een levensgenieter en dat verwacht hij ook van zijn spelers. Toen zijn team tijdens een recente wedstrijd een beetje haperde, stelde Walton tijdens een time-out één vraag: waar is de lol, mannen? Prompt schakelden de Warriors naar een hogere versnelling, om met kenmerkend, flitsend samenspel de winst te pakken. Na afloop omschreef Walton de betekenis van het winstrecord: „Leuk om onderweg op te pikken.”