Nederland is te klein voor computerbeveiliger Fox-IT

De Britse NCC Group koopt computerbeveiliger Fox-IT. Opbrengst: 133 miljoen euro en drie multimiljonairs.

Foto Koen van Weel / ANP

„Plop! Hoor je ’m?” Ronald Prins, medeoprichter van Fox-IT, doet aan de telefoon live verslag van het ontkurken van de champagne bij het Nederlandse beveiligingsbedrijf. Hij vertelde zijn werknemers zojuist dat Fox-IT voor 133 miljoen euro is overgenomen door de Britse Holding NCC Group, en serveerde er een toepasselijk Engels ontbijt bij.

Prins (46) verkocht zijn aandelen en is in één klap 40 miljoen euro rijker. Dat geldt ook voor de andere grootaandeelhouders: medeoprichter Menno van de Marel en de voormalige KPN-baas Ad Scheepbouwer, die in 2012 mede-eigenaar werd om de internationale expansie van het bedrijf te bevorderen.

Fox-IT werd bekend door zijn onderzoeken naar beruchte computerinbraken, zoals bij Diginotar (2011), KPN (2012) en Belgacom (2014). Vanuit de vestiging in Delft worden netwerken en systemen van klanten op afstand in de gaten gehouden. Daarnaast ontwikkelt het bedrijf cryptografie voor ‘vitale infrastructuur’ (staatsdiensten, bijvoorbeeld) en software waarmee banken verdachte transacties opsporen.

Beide oprichters van Fox-IT komen uit de opsporingsbranche: Ronald Prins werkte een blauwe maandag bij de BVD, de voorganger van de AIVD, en was net als Menno van de Marel werkzaam bij het Nederlands Forensisch Instituut.

In Nederland werd Fox-IT een bekende naam, mede dankzij de frequente mediaoptredens van Prins, de chief technology officer (oppertechneut) die complexe materie toch begrijpelijk weet uit te leggen. Maar om grote zakelijke klanten binnen te halen, is meer nodig dan een bekend gezicht.

Fox-IT was sinds een jaar op zoek naar een overnamepartner. „We hebben wel buitenlandse klanten, waaronder een aantal Amerikaanse banken, maar het is moeilijk om zelf een internationaal verkoopnetwerk op te zetten. Er was wel vraag naar producten en daar konden we moeilijk aan voldoen”, zegt Prins. „NCC is de juiste partner om mee in het huwelijksbootje te stappen. Het is een soort holding die in deze branche meer dan twintig overnames heeft gedaan. Al die onderdelen blijven redelijk zelfstandig opereren.”

Voor Fox-IT verandert er weinig; het kantoor blijft in Delft, de directie blijft werken en op de deur komt een extra bordje met ‘Part of NCC Group’. Alleen Ad Scheepbouwer stopt ermee.

Hoewel digitaal rechercheren en netwerkbeveiliging gespecialiseerd werk is, worden de bedrijven in de beveiligingssector steeds groter. Softwarebedrijven als McAfee en Symantec werden overgenomen door hardwareleveranciers (respectievelijk Intel en Huawei). In de VS werkt HP nu nauw samen met beveiligingsspecialist FireEye, dat vorig jaar Mandiant overnam – het bedrijf dat de Sony-hack onderzocht. De Amerikaanse bedrijven zijn ook actief in Europa; reden te meer om Fox-IT te versterken.

Kan een Europese partij wel internationaal concurreren? Prins heeft daar geen twijfel over. „We lopen in Nederland bijvoorbeeld mijlenver voor met elektronisch bankieren. Daar hebben we dus ook veel ervaring in opgebouwd.” Hij denkt dat de activiteiten van Fox-IT een goede aanvulling zijn op andere onderdelen van de NCC Group. Fox-IT ontwikkelde ook eigen hardware om netwerken te beschermen: de datadiode, een apparaat dat ervoor zorgt dat netwerkverkeer maar één kant op kan gaan. Zo kun je vitale systemen, zoals die van kerncentrales, op afstand in de gaten te houden zonder dat de apparatuur van buitenaf benaderbaar is.

De rol van Prins zal veranderen onder de NCC Group. „Het is een beursgenoteerd bedrijf, dus ik kan minder vertellen over de financiële kant. Maar ik blijf wel praten over cybersecurity. Misschien kan ik wat meekijken bij andere partijen van de NCC Group.”