Belgische hoop is een stoïcijn

David Goffin is Belgiës beste tennisser ooit. En een rolmodel. Jeugdspelers zeggen: ‘Ik speel net als David.’

Michèle Gurdal wil iets laten zien. De jeugdtrainster staat op en loopt naar de bar van Tennis Club Euro Barchon. Ze knikt naar een ingelijste foto, vijf jongens in tennistenue met een jeugdprijs in hun handen. Uiterst rechts staat een blond ventje, tien jaar oud. Hij is het kleinste van het stel. Zijn naam: David Goffin.

Een talent, maar in zijn prille jaren zijn er twijfels, zegt Gurdal, die Goffin van zijn vijfde tot en met zijn negende trainde. „Er werd gezegd dat hij te klein en te frêle was. Hij won lang niet alle wedstrijden, hij speelde tegen grote jongens die harder sloegen.”

Nu, veertien jaar later, is Goffin de nummer zestien van de wereld. België rekent dit weekend op La Goff, hij is de kopman in de Davis-Cupfinale tegen Groot-Brittannië, vanaf vrijdag in Gent.

Barchon, een dorpje ten noorden van Luik, is de broedplaats van de tennisser Goffin. Vijf gravelbanen en zes blauwe indoor tapijtbanen heeft de club, gelegen tussen kronkelende bosweggetjes. Een heilzame plek voor jeugdig talent. Gevoelsmatig ver weg van de stadsdrukte in Luik, waar Goffin opgroeide en nog steeds woont. Toerfietsers trekken over de glooiende heuvels, koeien grazen laat in het najaar nog buiten, water kabbelt richting de Maas.

Aan een tafeltje zit oud-topspeelster Michèle Gurdal (62), de grande dame van het tennis in de provincie Luik. Ze speelde in de jaren zeventig en tachtig tegen grootheden als Billie Jean King, Martina Navratilova en Chris Evert – en ze dubbelde nog met de Nederlandse Betty Stöve.

Water en thee wordt geserveerd. Ze knijpt haar pretoogjes samen: „Santé!” Haar leven staat volledig in het teken van tennis. „Ik ben niet getrouwd, ik heb geen kinderen, ik hou van tennis.” Gurdal leidt sinds 1990 een grote tennisschool. Voornaamste talent dat ze afleverde is Dominique Monami, die het tot de negende plaats op de wereldranglijst schopte. Gevolgd door het succes met Goffin.

Optrekken aan zijn broer

Rond 1995 kloppen Goffins ouders bij Gurdal aan. Of ze hun twee zoons David en Simon wil trainen? David heeft in die jaren een groot voordeel: hij kan zich optrekken aan zijn twee jaar oudere broer. David is iel, maar dat compenseert hij met andere middelen, zegt Gurdal. Snelheid is zijn grootste wapen – nog altijd. „Hij rende hard en hij nam de bal snel.”

De Franstalige Goffin (24) is een wat stoïcijnse, grijze muis op de baan. Geen uitspattingen, geen dansjes, geen gekkigheid. Gurdal: „Hij is kalm en timide, verlegen zelfs. Hij praat niet veel. Hij is geen entertainer.” Een iceman? „Ja. Hij laat niet zien wat hij denkt op de baan, dat is goed.”

Michel Goffin (55) komt binnen. „Hoi, ik ben de vader van David”, terwijl hij naar de foto wijst. Hij geeft een hand aan de vier stamgasten, die halverwege de maandagmiddag een pilsje drinken.

David is geboren met tennisgenen, vertelt zijn vader. Zowel hij als zijn ex-vrouw Françoise komt uit een fanatieke tennisfamilie. „Iedereen tennist bij ons. Tennis is altijd onderwerp van gesprek bij familiebijeenkomsten.”

Michel is tennisleraar van beroep, hij is momenteel een van de coaches bij de tennisschool van Gurdal. Hij tenniste veel met zijn twee zoons in hun jonge jaren. De professionele coaching liet hij over aan Gurdal, om familieproblemen te voorkomen. „Het is heel moeilijk om vader te zijn, en tegelijkertijd ook coach.”

Goffin herinnert zich nog goed dat David en Simon na trainingen thuiskwamen, en achter het huis een geïmproviseerde tennisbaan opbouwden. „Ze pakten een stuk touw en trokken dat strak tussen twee stoelen. Dat was het net.”

Simon was zogenaamd Pete Sampras en David was Andre Agassi. „Een belangrijke wedstrijd, de finale van een grandslamtoernooi, in onze achtertuin”, lacht vader Michel. „Vaak gingen ze tot negen uur ’s avonds door. Dan zei ik: jongens, het is tijd om te gaan douchen en naar bed te gaan. ‘Nee pa, het is de vijfde set, Sampras tegen Agassi, we moeten het afmaken’. Vijf minuten nog, zei ik dan. En dan was het: Sampras en Agassi, het is tijd!”

Rolmodel

De afgelopen jaren klom Goffin stap voor stap op de wereldranglijst. Afgelopen zomer stond hij tijdelijk veertiende op de ranking, wat geen Belg eerder lukte. Het maakt hem de beste Belgische tennisser ooit – bij de mannen.

Goffin is een rolmodel voor Belgische jongeren, merkt zijn vader bij zijn jeugdtrainingen. „Ze willen allemaal net zo tennissen als David Goffin, als ze zes of zeven zijn. Soms zeggen ze na een mooi shot, ik speel net als David!”