Nederland werd te klein voor Fox-IT

Het Nederlandse beveiligingsbedrijf Fox-IT is overgenomen door de Britse NCC Group. Opbrengst: 133 miljoen euro en drie multimiljonairs.

“Plop! Hoor je ’m?” Ronald Prins, mede-oprichter van Fox-IT, doet telefonisch live verslag hoe de champagne ontkurkt wordt op het kantoor van het Nederlandse beveiligingsbedrijf. Hij vertelde zijn medewerkers net dat Fox-IT voor 133 miljoen euro is overgenomen door de Britse Holding NCC Group, en serveerde er een toepasselijk Engels ontbijt bij.

Prins (46) verkocht zijn aandelen en is in één klap 40 miljoen euro rijker. Dat geldt ook voor de andere grootaandeelhouders, mede-oprichter Menno van de Marel en de voormalige KPN-baas Ad Scheepbouwer, die in 2012 mede-eigenaar werd om de internationale expansie van het bedrijf te bevorderen.

Fox-IT (circa 200 medewerkers) werd bij het grote publiek bekend door hun onderzoeken naar beruchte computerinbraken, zoals bij Diginotar (2011), KPN (2012) en Belgacom (2014). Vanuit de vestiging in Delft worden netwerken en systemen van klanten op afstand in de gaten gehouden. Daarnaast ontwikkelt het bedrijf cryptografie voor ‘vitale infrastructuur’ (staatsdiensten, bijvoorbeeld) en software waarmee banken verdachte transacties opsporen. “Het is niet voor niets dat de fraude met internetbankieren zo snel daalde in Nederland”, zegt Prins.

Geheime dienst

Beide oprichters van Fox-IT komen uit de opsporingsbranche: Ronald Prins werkte ooit bij de geheime dienst en was net als Menno van de Marel werkzaam bij het Nederlands Forensisch Instituut. In Nederland werd Fox-IT een bekende naam, mede dankzij de frequente mediaoptredens van Ronald Prins, de chief technologie officer (oppertechneut) die complexe materie toch begrijpelijk weet uit te leggen.

Maar om grote zakelijke klanten binnen te halen, is meer nodig dan een bekend gezicht. Fox-IT was al een jaar op zoek naar een overnamepartner. “We hebben wel buitenlandse klanten, waaronder een aantal Amerikaanse banken, maar het is moeilijk om zelf een internationaal verkoopnetwerk op te zetten. Er was wel vraag naar producten en daar konden we moeilijk aan voldoen”, zegt Prins. “NCC is de juiste partner om mee in het huwelijksbootje te stappen. Het is een soort holding die meer dan twintig overnames heeft gedaan in deze branche. Al die onderdelen blijven redelijk zelfstandig opereren.”

Voor Fox-IT verandert er weinig; het kantoor blijft in Delft, de directie blijft werken en op de deur komt een extra bordje met ‘Part of NCC Group’. Alleen Ad Scheepbouwer, die in 2012 in Fox-IT stapte, stopt ermee. NCC Group (1.400 medewerkers) haalde in 2014 een omzet van 190 miljoen euro, Fox-IT in hetzelfde jaar 25 miljoen, met een nettowinst van 1,1 miljoen euro. NCC zit in Manchester, maar heeft kantoren in dertien landen. Het bedrijf is genoteerd aan de Londense beurs. De koers daalde dinsdag wel met 4 procent nadat de overname bekend werd.

Concurreren met de groten

Hoewel digitaal rechercheren en netwerkbeveiliging gespecialiseerd werk is, worden de bedrijven in de securitysector steeds groter. Softwarebedrijven als McAfee en Symantec werden overgenomen door hardware-leveranciers (respectievelijk Intel en Huawei). In de VS werkt HP nu nauw samen met beveiligingsspecialist FireEye, dat vorig jaar Mandiant overnam – het bedrijf dat de Sony-hack onderzocht. De Amerikaanse bedrijven zijn ook actief op de Europese markt; een reden te meer om Fox-IT te versterken.

Kan een Europese partij wel concurreren op internationaal niveau? Ronald Prins heeft daar geen twijfel over. “We lopen hier in Nederland bijvoorbeeld mijlenver voor met elektronisch bankieren. Daar hebben we dus ook veel ervaring in opgebouwd.” Hij denkt dat de activiteiten van Fox-IT een goede aanvulling zijn op de andere onderdelen van de NCC Group. Fox-IT ontwikkelde ook eigen hardware om netwerken te beschermen: de datadiode, een apparaat dat ervoor zorgt dat netwerkverkeer maar één kant op kan gaan. Zo kun je vitale systemen, zoals die van kerncentrales, op afstand in de gaten te houden zonder dat de apparatuur van buitenaf benaderbaar is.

De rol van Ronald Prins zal enigszins veranderen nu hij onder de NCC Group valt. “Het is een beursgenoteerd bedrijf, dus ik kan minder vertellen over de financiële kant. Maar ik blijf wel praten over cybersecurity. Misschien kan ik wat meekijken bij andere partijen van de NCC Group. Wat betreft de techniek dan, want dat vind ik het leukste. Ik ben niet zo’n manager.”