Samoa, dé kweekvijver voor American footballers

De eilandengroep in de Stille Oceaan is maar iets groter dan Texel. Toch zijn in de NFL maar liefst dertig Samoaanse spelers actief.

Mike Iupati van de San Francisco 49ers tijdens een wedstrijd vorig jaar. Iupate is geboren in Amerikaans-Samoa. Foto Davis Turner / EPA

Amerikaans-Samoa is niet meer dan een kleine stip te midden van heel veel water. Vijf kleine eilandjes zijn het, samen maar iets groter dan Texel. Toch is het overzeese grondgebied van de Verenigde Staten uitzonderlijk goed vertegenwoordigd in de NFL, de hoogste competitie in het American football.

Van de ongeveer 55.000 Amerikaans-Samoanen spelen er maar liefst dertig in de NFL, zo schreef The California Sunday Magazine deze week. Één treetje lager, op universiteitsniveau, komen daar nog eens tweehonderd man bij. Hoe kan het dat een minuscule eilandengroep zo veel goede footballers voortbrengt, wilde het wekelijkse tijdschrift dan ook weten.

Hoe groot het talent onder Amerikaans-Samoanen is, blijkt wel uit de kans dat één van hen het tot in de NFL schopt. Die is namelijk 56 keer hoger dan voor bijvoorbeeld Amerikanen, zo berekende zakenblad Forbes eerder dit jaar. En dat terwijl de sport pas sinds een jaar of 50 op Amerikaans-Samoa wordt beoefend.

De ideale bouw voor een Footballer

Volgens Peter Gurr, plaatsvervangend directeur van het Amerikaans-Samoaanse departement voor landbouw, is het grote aantal talentvolle footballers op de eilandengroep deels te verklaren door het feit dat eigenlijk iedereen de archipel wil ontvluchten:

“Dat is eigenlijk ieders grote droom. En als je geen studiebeurs krijgt, is soldaat worden eigenlijk de enige optie. Of je moet football gaan spelen.”

Die vastberadenheid om door te breken als sportman is overigens niet de enige eigenschap van Samoanen die de trainers in de NFL zo charmeert. Want ook de lichaamsbouw van veel bewoners van de archipel is ideaal voor de sport: grote botten, een breed onderlijf en het vermogen om – ondanks dat lage zwaartepunt – hard te lopen. Of zoals The California Sunday Magazine schrijft:

“Ze worden gezien als de ultieme klei om een footballspeler mee te boetseren.”

Lees op de website van The California Sunday Magazine meer over de American footballcultuur op Amerikaans-Samoa. (Ongeveer 5.700 woorden, leestijd: 30 minuten)