Waterpretpark SeaWorld stopt met omstreden orkashows na kritische documentaire

Een kritische documentaire en ludieke acties hebben effect gesorteerd: het Californische bedrijf SeaWorld maakt een einde aan de ooit populaire ‘shows’ waarin elf gevangen orka’s optreden voor bezoekers. Vanaf 2017 zullen de walvissen niet meer stuntend te zien zijn in het aquarium van San Diego, zo is deze week bekendgemaakt.

Onder druk van de publieke opinie, nieuwe regulering en opmerkelijke verliescijfers maakt SeaWorld vanaf 2017 een einde aan ‘de theatrale walvisshow’, waar generaties gezinnen in de loop der jaren voor naar Californië kwamen. De onderneming had weinig keus. Vorig jaar kelderde het aantal bezoekers met 17 procent, een gevolg van de campagne tegen ‘uitbuiting’ van orka’s.

„We luisteren naar onze gasten”, zei topman Joel Manby van SeaWorld, dat tevens aquaria beheert in Texas en Florida – het is niet duidelijk of de orkashows daar wel doorgaan. „En de gasten willen meer natuurlijke ervaringen.”

Critici zijn niet per se tevreden. SeaWorld blijft immers orka’s huisvesten. Er wordt géén einde gemaakt aan het ‘killer whale’-programma - alleen de gehekelde ‘Shamu Show’ komt ten einde.

Dat is een goed besluit, zei de Democratische parlementariër Adam Schiff gisteren. Schiff komt binnenkort met een wetsvoorstel om het fokken met opgesloten orka’s te verbieden. Hij beschouwt SeaWorlds aankondiging als een eerste stap „om de gevangenschap van deze schitterende schepsels werkelijk te beëindigen”.

In 2013 kreeg SeaWorld negatieve aandacht in de documentaire Blackfish, over de orka Tilikum die in 2010 een SeaWorld-trainer heeft gedood. Orka’s zouden in gevangenschap blootstaan aan extreme stress. Met een pr-campagne probeerde SeaWorld zich te verdedigen. Het had geen effect. Langs de snelwegen verschenen billboards waarop de onderneming werd beschuldigd van uitbuiting. Steeds meer bezoekers bleven weg.