Vorm van de keelholte geeft eten extra smaak

Probeer het zelf: neem een hap eten en adem intussen rustig in via de neus. Dat gaat prima. Lucht gaat wel de luchtpijp in, maar voedsel niet. Dat komt door de vorm van de keelholte, schrijven wetenschappers van Yale University (VS) deze week in PNAS.

Het team maakte een 3D-print van iemands keelholte, op basis van een CT-scan. Met dat model simuleerden ze de stromingen in de keelholte, die optreden als mensen in- en uitademen via de neus.

De menselijke keelholte blijkt ingericht op eenrichtingsverkeer. Bij het inademen, als de lucht vanuit de neus naar de keel stroomt, stroomt de lucht in de mondholte niet mee – en dus verslikken we ons niet in ons eten.

Maar tijdens het uitademen stroomt de lucht uit de mondholte wél mee omhoog. Daardoor komen voedseldeeltjes in de neusholte terecht, en proeven we het eten in onze mond beter. Alleen de basissmaken (zoals zoet en zuur) worden met de tong waargenomen. De andere smaken ‘proeven’ we met de geurreceptoren in de neus. Het effect dat de mensen van Yale vonden, treedt vooral op als mensen rustiger ademhalen dan normaal.

In andere experimenten was al gebleken dat mensen voedsel sterker proeven als ze uitademen, dan wanneer ze inademen. Dat blijkt onder meer uit metingen van de hersenactiviteit tijdens het eten. Bij navraag blijkt dat veel mensen dat ook zelf zo ervaren.