Hoe een Mexicaanse visser veertien maanden op de Stille Oceaan overleefde

In de 438 dagen op zee werd de man geplaagd door suïcidale gedachten en levendige hallucinaties.

José met zijn ouders: Maria Alvarenga en Jose Ricardo Orellana Foto: Roberto Escobar/ EPA

Hoe overleef je maandenlang alleen op een dobberend bootje in de oceaan?  The Guardian-journalist Jonathan Franklin schreef een levendige vertelling van het bizarre verhaal van een Mexicaanse visser.

Het was een novemberdag in 2012 toen José Salvador Alvarenga ging vissen bij de kust van Mexico. Twee dagen na zijn vertrek kwam hij in een fikse storm terecht. Het noodsignaal dat hij toen uitstuurde, was het laatste wat in veertien maanden tijd van hem werd vernomen.

Salvador Alvarenga was op pad gegaan in een kleine boot samen met een 22-jarige onervaren matroos. Na de storm bleek de motor kapot. Ook het materieel om te vissen was grotendeels weg of onbruikbaar. Het anker was het duo vergeten mee op pad te nemen.

Randje van de waanzin

De twee overleefden het dobberen op de Stille Oceaan door schilpaddenbloed en regenwater te drinken. Eten deden ze door met blote handen vissen te vangen. De metgezel van Salvador Arenga stierf na een paar maanden. Na diens dood kwam de visser op het randje van de waanzin terecht. Hij bleef zes dagen lang tegen het lijk praten, alvorens hij het dumpte.

In de 438 dagen op zee werd de visser geplaagd door depressie, suïcidale gedachten en levendige hallucinaties. ”Ik had zo’n honger dat ik mijn eigen vingernagels at,” zegt hij tegen Franklin.

Internationale bekendheid

Het bootje dreef uiteindelijk naar Ebon Atoll, onderdeel van de Marshalleilanden. Daar werd de man verwilderd op het strand aangetroffen. Zijn enkels waren opgezwollen, zijn polsen dun en hij weigerde oogcontact te maken. De visser kon nauwelijks meer lopen.

Al snel werd de man een internationale bekendheid. Met een briefje op zijn ziekenhuisdeur verzocht hij de vele pers voor zijn deur te vertrekken. Ook voor zijn aankomst op het vliegveld van El Salvador was veel aandacht.

Franklin vond het maar een maf verhaal: wie verdwijnt er veertien maanden op zee en overleeft dat? Hij ging op onderzoek uit en interviewde Salvador Alvarengo tientallen keren. Inmiddels is hij overtuigd en schreef hij het boek 438 Days over de Mexicaan. Lees een voorpublicatie van het verhaal bij The Guardian (leestijd: 22 minuten).