Grootste Britse non-fictieprijs voor ‘hoopvol’ autismeboek

Amerikaans journalist Steve Silberman wint de prijs voor boek waarin hij pleit voor tolerantie voor neurodiversiteit.

51Yrexg0Y-L._SX325_BO1,204,203,200_

Een boek dat een “hoopvolle impuls geeft aan een discours dat wordt gedomineerd door wanhoop”. Die lovende woorden had juryvoorzitter Anne Applebaum over voor ‘NeuroTribes’, het boek waarmee de Amerikaanse journalist Steve Silberman gisteravond de zeventiende Samuel Johnson Prize for Non-Fiction won. De prijs geldt, met een bedrag van 28.000 euro, als de grootste Britse non-fictieprijs.

In ‘NeuroTribes’ beschrijft Silberman alle manieren en momenten waarop autisme de afgelopen zeventig jaar opnieuw is uitgevonden. Ooit werd het beschouwd als een zeldzame aandoening die louter kinderen trof en hun jonge levens volledig verwoestte; tegenwoordig kloppen sommige volwassenen zich op de borst vanwege hun ‘autistische trekjes’. Ook vraagt hij zich af waarom er nog steeds zó weinig over autisme bekend is. Juryvoorzitter Applebaum prijst Silberman voor zijn “belangrijkste boodschap”: “dat we moeten stoppen met het onderscheid maken tussen ‘normaal’ en ‘abnormaal’ en dat we niet moeten vergeten dat de menselijke brein zeer complex is”.

Silberman schreef ‘NeuroTribes’ naar aanleiding van de “wonderlijke synchroniciteit” die hij aantrof in Silicon Valley. Twee ondernemers die hij daar in een café interviewde voor het Amerikaanse blad ‘Wired’ bleken kinderen met autisme te hebben. Het bleek volgens een cafébezoeker onderdeel van een heuse “autisme-epidemie”: “Er gebeurt iets verschrikkelijks met onze kinderen”.

‘NeuroTribes’ is het eerste populair wetenschappelijke boek dat de Samuel Johnson Prize wint. De jury van de prijs noemt het boek een “tour de force van archivaal, journalistiek en wetenschappelijk onderzoek”. Vorig jaar ging de Samuel Johnson Prize naar ‘H is for Hawk’, een rouwboek waarin de Britse schrijfster Helen MacDonald beschrijft hoe ze, na de dood van haar vader, compleet opgaat in een lang gekoesterde droom: het trainen van een slechtvalk. De Nederlandse sinoloog Frank Dikötter won de prijs in 2011 met de Engelse vertaling van het boek ‘Mao’s Massamoord’.