Waarom worden heksen in Papoea-Nieuw-Guinea levend verbrand?

In 2013 werd de 20-jarige Kepari Leniata in een klein dorpje in Papoea-Nieuw-Guinea uit haar huisje gesleurd, op een stapel autobanden gegooid - haar armen en benen vastgebonden - en levend verbrand. Haar dorpsgenoten keken toe. Sommigen maakten foto’s van de gruwelijke verbranding en zetten deze online.

Leniata, moeder van twee kinderen, werd beschuldigd van hekserij. De dag ervoor overleed haar 6-jarige buurjongetje, waarschijnlijk aan de gevolgen van acuut reuma (met onder meer hevige koorts). De familie van het jongetje wees naar Leniata.

‘Per jaar 150 heksen op de brandstapel’

In Papoea-Nieuw-Guinea worden “heksen” beschuldigd als iemands dood mysterieus of moeilijk te verklaren is. Exacte cijfers zijn er niet, maar naar schatting van een lokale organisatie belanden per jaar zo’n 150 “heksen” op het eiland op de brandstapel. De Verenigde Naties spreken over veel een veel groter aantal: ruim 200 van dit soort doden in een van de twintig provincies alleen al.

De longread They Burn Witches Here van The Huffington Post beschrijft wat er vooraf ging aan Leniata’s dood in het dorpje Paiala. Journalist Kent Russel reist af naar het eiland en brengt de heksen- en tovenarijpraktijken van het land - gevangen tussen de oudheid en de moderne wereld - in kaart.

Waarom gebeurt dit nog?

Russel schrijft dat hij hoopt te ontdekken waarom deze gruweldaden nog gebeuren:

“Ik hoopte te begrijpen hoe het kan dat iemand met een smartphone nog steeds gelooft in heksen. En waarom dit geweld nog steeds gaande is.”

Want in plaats van dat de heksenjacht op het eiland afneemt, nu de wereld kan meekijken met de gruwelijkheden, neemt het aantal levend verbrande heksen toe, schrijft Russel. Tijdens zijn zoektocht naar het verhaal van Papoea-Nieuw-Guinea spreekt hij verschillende eilandbewoners, drinkt biertjes met ze en probeert de situatie in hun land te beschrijven. In het verhaal van ruim 10.000 woorden (leestijd: ongeveer 30 minuten) komen twee totaal verschillende werelden op een indrukwekkende manier samen.