In Mickey Mouse League kan Almelo's sprookje lang duren

Heracles staat nog altijd in de top. Hoe lang nog? ‘Ons komt niets aanwaaien.’

Heracles-speler Wout Weghorst springt in de lucht bij het scoren van de 1-1 tegen PSV eerder dit jaar. Foto Peter Lous/ANP

De nieuwe status van Heracles Almelo is voor iedereen wennen. Ook voor voorzitter Jan Smit. Toen zijn Heracles bij de bekerloting afgelopen donderdag als eerste van zestien clubs uit een balletje opdook, hoopte hij natuurlijk op één van de vijf amateurclubs die in de pot zaten als tegenstander. Of een van de twee clubs uit de eerste divisie dan. Liefst een makkie graag.

Het lot beschikte anders, want het is PSV geworden in de achtste finale. Smit: „Pfff, dacht ik. Maar pas dan ga je vanuit jezelf redeneren. Wacht even: we staan gelijk met PSV, met een vol stadion gegarandeerd en we hebben vorige maand nog van ze gewonnen. Eigenlijk is het veel mooier zo.”

In zijn kantoor in het vernieuwde Heracles-stadion hangt een flip-over met zijn spelers, gerangschikt op hun posities met contractduur achter de namen. In grote lijnen hetzelfde team dat vorig seizoen lang moest vrezen voor de nacompetitie, maar zich bijtijds oprichtte. Smit, achttien jaar voorzitter, geniet zolang als het duurt. „Kijk eens naar zo’n Joey Pelupessy op het middenveld. Krijgt de bal ingespeeld, durft open te draaien om naar voren te spelen. Vorig seizoen bungelden we onderaan, de angst voor degradatie voelde je. Dan denkt zo’n jongen: toch maar even kaatsen, terug naar de verdediger, die roeit ’m dan wel naar voren.”

Sprokkelen

Heracles, toch een beetje poor man’s FC Twente, heeft het vernieuwde stadion met de super seizoensstart iets magisch meegegeven. Wie in Twente heeft het nu nog over Calimero Almelo? Elf speelronden – eenderde van de competitie – zitten erop en Heracles staat nog steeds (gedeeld) derde. Acht overwinningen, drie nederlagen: 24 punten dus.

Sinds 1 april van dit jaar, luidt een statistiek, haalde alleen kampioen PSV meer punten dan Heracles. Dat zijn dus al zeven maanden consistente prestaties van een ploegje dat door de website Transfermarkt.de getaxeerd wordt op een marktwaarde van 11 miljoen euro. Slechts vijf ploegen in de eredivisie hebben een selectie die – op papier – minder waard is. Transfersommen betaalt Smit al een tijdje niet meer: de laatste keer was drie ton voor de komst van Illias Bel Hassani in de zomer van 2013. Hij en directeur Nico-Jan Hoogma sprokkelen de selectie transfervrij bij elkaar.

Every dog has his day

Hoe lang duurt dit sprookje nog? In de ‘Mickey Mouse League’, waarvoor de eredivisie nogal eens wordt versleten, kan een club met minibegroting lang mee bovenin: every dog has his day. Maar halverwege het seizoen zijn de meeste sprookjes uit. Pas twee keer deze eeuw stond zo’n stuntclub – losjes gedefinieerd als qua begroting behorend tot de onderste zes clubs van dat seizoen – in de winterstop nog steeds in de topvijf. PEC Zwolle vorig seizoen (vierde, eindigde als zesde) en RKC in 2005/2006 (vijfde, eindigde als negende).

Heracles kan in de winterstop best nog in de topvijf staan. Alleen Feyenoord-uit deze maand is een wedstrijd waar je normaal gesproken de punten niet weghaalt. Verder staan tot de winterstop Zwolle-uit, Utrecht-uit en thuiswedstrijden tegen Excelsior, Vitesse en FC Groningen op het programma. Te doen, zou je haast zeggen, maar Almelose arrogantie moet nog uitgevonden worden. „Ons komt niets aanwaaien”, is het deemoedige credo van trainer John Stegeman.

Winst tegen Willem II

Vrijdagavond ging Willem II, dat eind vorige eeuw sprookjestijden beleefde met Co Adriaanse, eraan in Almelo: 2-1. Dat was nipt, want Heracles is verre van een geoliede machine. Sinds de absentie van Oussama Tannane, van wie gehoopt wordt dat hij over twee weken weer fit is, zijn de aanvalspatronen voorspelbaar geworden. Er was de kansloze thuisnederlaag tegen Ajax, waarna De Graafschap, Koninklijke HFC (beker) en nu Willem II met veel moeite werden verslagen.

Maar Heracles tapt met succes uit het vaatje vechtlust, als team dat dit seizoen de meeste overtredingen beging maar ook de meeste onderging. Willem II-coach Jurgen Streppel sprak zijn jaloezie uit over de wil om te winnen die hij proefde bij Heracles. „Dan knallen er nog twee van hun spelers met de koppen tegen elkaar omdat ze per se die bal willen hebben”, zei hij vrijdagavond.

Stegeman was even stil van de complimenten. Daarna: „Ik ben niet vaak blij, maar vandaag ben ik erg blij. Deze wedstrijd was zó belangrijk om er dit seizoen echt iets moois van te maken.”