Jonge detective lost gifmoord op

Gifslangen en een giftige hoed – in Rotterdam kun je van alles leren over de kracht van gif in de natuur en in boeken en films.

De Egyptische koningin Cleopatra pleegde zelfmoord door zich te laten bijten door een gifslang. Dat is in elk geval het verhaal dat al twintig eeuwen wordt verteld in boeken, schilderijen en toneelstukken.

Dit verhaal speelt een grote rol bij de tentoonstelling The Power of Poison in Rotterdam, over de kracht van gif. Aan het begin zien bezoekers een beeld van Cleopatra en een levende cobra, zo een die Cleopatra gebeten heeft. „Hij is wel vijf meter lang en zit in een terrarium”, vertelt directeur Gérard Steenbergen van tentoonstellingshal LP2 in Las Palmas waar de expositie loopt. „We hebben ook adders, gifslangen die in Nederland voorkomen,”

Gifslangen zijn roofdieren die hun gif gebruiken om een prooi te verlammen. Andere dieren gebruiken gif als verdedigingsmiddel, zoals gifkikkers die gif op hun rug hebben. Een roofdier laat het wel uit zijn hoofd om zo’n kikker op te eten.

Gif speelt ook een grote rol in oude sprookjes en moderne boeken. Denk aan Sneeuwwitje, die een vergiftigde appel eet en (bijna) sterft, of aan Harry Potter die te maken krijgt met gif dat geen sporen achterlaat. Denk ook aan de Gekke Hoedenmaker in Alice in Wonderland. „In de negentiende eeuw zat in hoeden een loden rand. Lood is giftig en daardoor is de Mad Hatter gek geworden”, vertelt Steenbergen. „In Nederland had je vroeger een vergelijkbaar probleem met loodwit in verf, waardoor schilders vergiftigd werden.”

Hoe dat gif precies zijn werk doet in het menselijk lichaam kun je zelf uitzoeken door proefjes te doen. Aan het eind van de tentoonstelling weet je zoveel over gif dat je als een detective een gifmoord kan oplossen.