Zelfs Wüst schaatst zonder sponsor

De start van het nieuwe schaatsseizoen is er een zonder kolkende tribunes in Thialf. De komende drie dagen staat er een rijtje fans langs het ijs van een trainingshal in Enschede. Sponsoren smijten niet langer met miljoenen. 

Irene Wüst na haar teleurstellende prestatie op de 1500 meter tijdens de Olympische Spelen in Rusland (2014). Foto Vincent Jannink/EPA

Geen prestigestrijd om nationale titels, maar uitsluitend kwalificatieplekken te verdelen voor de eerste wereldbekerwedstrijden in november en december. Geen kolkende tribunes in het wegens verbouwing gesloten Thialf, maar slechts een rijtje fans langs het ijs van een trainingshal in Enschede. En geen miljoen of meer kijkers urenlang voor de tv, maar hooguit samenvattinkjes van een paar minuten. De ploegen zijn gepresenteerd, de eerste trainingstijden druppelden al binnen uit Inzell of Calgary. Maar of de start van het nieuwe schaatsseizoen, vanaf vandaag drie dagen op de IJsbaan Twente, echt tot de verbeelding zal spreken bij het grote publiek?

Vijftien jaar geleden vlogen bij de seizoenstart de ijskristallen door de Haagse Uithof. De sponsors Spaarselect en DSB smeten met miljoenen, hun ploegen streden op leven en dood. De Amerikaanse succescoach Peter Mueller tegen de erkende kampioenenkweker Leen Pfrommer, Erben Wennemars tegen zijn voormalige boezemvriend Jan Bos. En wie durfde populaire allrounders Rintje Ritsma of Ids Postma af te schrijven? Grillige vedettes als Gianni Romme en Marianne Timmer schitterden in talkshows en ‘de bladen’. Schaatsen boeide en bloeide weer als in de beste tijden van Ard & Keessie.

Inmiddels heeft de meest succesvolle Nederlandse schaatsster aller tijden niet eens een sponsor. Ireen Wüst stapte na een jaar bij Team Continu van coach Marianne Timmer alweer op en startte met Team4Gold een eigen ploeg. Met een topbegeleiding – haar oude TVM-trainers Rutger Tijssen en Jim McCarthy en Gerard Kemkers als adviseur – en volop toppers als sparringpartner. Op naar de Spelen van Pyeongchang 2018. Maar een sponsor? Koen Verweij kwam erbij, haar roommate met wie ze in Sotsji alle records brak op sociale media. En nog staan de geldschieters niet in de rij. Dat Verweij aankondigde in elk geval het eerste deel van dit seizoen te missen wegens overtraindheid zal ook niet helpen. 

Verweij was 13 kilo te zwaar 

Vorig seizoen startte Verweij naar eigen zeggen 13 kilo te zwaar bij de ploeg van Corendon, waar na maanden van openlijke ruzie en achterklap nog weinig van over is. Coach Jan van Veen moest opstappen en Verweij’s medekopman Jan Blokhuijsen vertrok na een mislukt seizoen naar Stressless van manager Bart Veldkamp. Ook Maurice Vriend leverde zijn contract in. Daar tegenover staat de komst van Bob de Jong (38), die aan zijn laatste seizoen zegt te beginnen. Waarschijnlijk stopt de routinier dan tegelijk met de hoofdsponsor, die in 2011 ambitieus in het schaatsen stapte maar al aankondigde niet van plan te zijn het dit jaar aflopende contract te verlengen.

Terwijl troonpretendenten Verweij en Blokhuijsen tobben, heerst Sven Kramer ogenschijnlijk moeiteloos verder. „In alle tests scoort hij beter dan vorig seizoen”, sprak coach Jac Orie bij de ploegpresentatie over zijn kopman, die in Inzell al achteloos 6.15 minuut klokte op ‘zijn’ vijf kilometer. Kramer maakt geen haast met contractverlenging bij Lotto-Jumbo, dat zelf ook nog geen duidelijkheid geeft over het na dit seizoen aflopende sponsorcontract. De samenstelling van de ploeg veranderde nauwelijks. Hetzelfde geldt voor de teams van Continu en Clafis (coach Jillert Anema en kopman Jorrit Bergsma).

Nieuw elan is er vooral bij iSkate, het schaatsbedrijf van Yuri Solinger en de nieuwe commercieel directeur Mark Tuitert. De sprinters van Beslist.nl, met Shani Davis en Stefan Groothuis als nieuwe aanwinsten, blijven het vlaggenschip. Ook de vrouwensprintploeg Afterpay breidde uit, met de komst van Jorien ter Mors en Annette Gerritsen. De allrounders van iSkate, met Linda de Vries en Diane Valkenburg, worden gesteund door de nieuwe sponsor Koopjesdrogisterij.nl.