In Vegas gelooft de Republikein niet meer in Jeb Bush

In het derde debat tussen de Republikeinse kandidaten kregen vooral de media ervan langs.

De vrienden Dwight Mazzone en Chuck Muth lijken op elkaar: ze zijn Republikein, van middelbare leeftijd, en hebben het hart op de tong. Ze zitten in een restaurant in Las Vegas, waar de Republikeinse partij een kijkavond heeft georganiseerd voor het derde televisiedebat, dat woensdagnacht te zien was bij CNBC.

Terwijl zo’n veertig leden televisie kijken, maakt Mazzone driftig aantekeningen in een notitieblokje. Hij recenseert alle Republikeinse presidentskandidaten. „Bush: klinkt links. Rand Paul: valt weg.” Chuck Muth twittert tegelijkertijd op zijn iPhone zijn mening de wereld in. „Jeb is hot, zei niemand.” En: „CNBC sucks!

Mazzone en Muth hebben een zware taak, zeggen ze. In februari vinden in hun staat Republikeinse voorverkiezingen plaats, als vierde. Winst in deze ‘vroege’ staat is daarom van groot belang. Alle kandidaten zijn vaak in Las Vegas te vinden, en de vrienden hebben de meesten persoonlijk leren kennen.

Ze zijn voor Ben Carson en Donald Trump. Voor Carson omdat hij aardig is, en voor Trump omdat hij zo direct is. De meeste Republikeinen in Nevada zijn voor een van deze twee kandidaten: Trump staat hier op 38 procent, Carson op 22. Mazzone, die een pet van Carson draagt: „Het zijn echte mensen, met oprechte emoties.”

Muth: „Niet zoals Jeb Bush.”

Mazzone: „Zijn campagne is dood na vanavond.”

De stemming in het restaurant is na twee uur vrijwel unaniem: Jeb Bush heeft, met weer een zwak optreden, zijn campagne ongeveer te gronde gericht. Ted Cruz en Marco Rubio zijn het sterkst in het debat, vinden de Republikeinen.

Cruz krijgt in Las Vegas het grootste applaus, als hij een vraag van een gespreksleider pareert door te fulmineren tegen de media. „Jullie vragen laten zien waarom Amerikanen de media niet meer vertrouwen. Dit is geen kooigevecht.” Cruz vergelijkt de vragen die ze krijgen met de in zijn ogen juist te vriendelijke vragen tijdens het Democratische tv-debat vorige week.

Linkse media zijn een schande

Republikeinse kiezers zijn dol op kritiek op de mainstream media. Slechts een op de drie Republikeinen heeft volgens een peiling van bureau Gallup vertrouwen in landelijke media. Bij Democraten ligt dat percentage op 55. „Cruz heeft gelijk”, zegt Chuck Muth. „De linkse media zijn een schande voor dit land. Ze verpesten dit debat.”

De tactiek van Cruz is dan ook niet nieuw. In 2012 sloeg Newt Gingrich een grote slag door de debatleiders van CNN aan te vallen. Zijn woedeaanval leverde hem de winst op in South Carolina.

Na Cruz proberen vrijwel alle andere kandidaten hetzelfde. Daardoor ontspoort het debat volledig. Donald Trump, verder overigens onzichtbaar, zegt dat hij de duur van het debat vooraf met een uur heeft kunnen verkorten. „Zodat we er als een gek vandoor kunnen.” Hij wordt kwaad als een gespreksleider zijn website (correct) citeert, en krijgt zelfs excuses.

Marco Rubio, die een solide indruk maakt, zegt dat Hillary Clinton één politieke belangenorganisatie heeft, „de mainstream media”. De truc wordt niet sleets. In Las Vegas wordt iedere sneer naar de media met applaus ontvangen.

Muth en Mazzone blijven Trump en Carson trouw, net als de meeste aanwezigen. „Dit debat was precies wat we nodig hadden”, zegt Chuck Muth na afloop. „We zijn een verdeelde partij, maar vanavond hebben we ons voor één keer kunnen verenigen. We hebben één vijand nodig. Daar is één groep nog geschikter voor dan de Democraten: de media.”