Wist het Rabobank-filiaal van witwasoperaties van kartels?

Waarom werd bij Rabo in Calexico zó veel en zó vaak cash gestort? Justitie in de VS onderzoekt wat het personeel van de bank (niet) deed.

Het intussen gesloten filiaal van Rabobank in Calexico, Californië, aan de grens met Mexico. Foto Google Streetview

Kantoren van Rabobank vind je niet alleen in Utrecht, Twello of Wieringerwerf, maar ook in Carpinteria, Coachella en Santa Barbara. Meer dan honderd filialen heeft de bank in Californië. En bij één zo’n filiaal onder de palmbomen is het flink misgegaan.

Tot begin dit jaar had Rabobank een vestiging in Calexico, een stadje met bijna 40.000 inwoners aan de Mexicaanse grens. De bank was gevestigd in een hagelwit gebouw, zoals is te zien op verouderde beelden op Google Streetview. Het ligt in een rommelig gebied, tussen een tankstation en een Spaanstalige firma van letselschadeadvocaten. In januari ging de bank plotseling dicht. Reden van sluiting: een witwasschandaal, waarover persbureau Bloomberg deze week nieuwe details publiceerde.

Wekelijks, en soms meerdere keren per week, ging vanuit Calexico een gepantserde geldwagen met contant geld uit het Rabo-filiaal naar Mexicali, aan de andere kant van de grens, schrijft Bloomberg. Dat geld was door vermoedelijk drugskartels cash op rekeningen bij de Rabo gestort en werd vervolgens, nu witgewassen, teruggereden naar Mexico. Onbekend is om hoeveel geld het ging. Dat de Amerikaanse justitie onderzoek deed naar de zaak, werd in januari via Bloomberg bekend. Nieuw is dat justitie bewijs zou hebben dat Rabo-werknemers actief tegenwerkten bij de interne controle van verdachte rekeningen en transacties. Daarnaast zou personeel documenten hebben achtergehouden voor de OCC, de Amerikaanse toezichthouder voor banken. Dat kan neerkomen op obstructie van de rechtsgang – een ernstig vergrijp.

Het Amerikaanse ministerie van Justitie wil geen commentaar geven, Een zegsman van de Rabobank wil alleen kwijt dat de bank „volledig meewerkt” aan het justitiële onderzoek.

Fitnesscentra en autodealers

De Amerikaanse justitie legde in 2011 al in drie gevallen beslag op tegoeden bij de Rabobank in Calexico, schrijft Bloomberg. Toen bracht justitie de bank zelf niet in verband met de witwaspraktijken. Maar de beslagleggingen maken wel duidelijk wat er zoal gebeurde in het grensstadje. In één geval ging het om rekeningen van fitnesscentra die gelieerd waren aan een netwerk van cocaïnehandelaren. In de andere twee zaken bekenden een handelsfirma en een autodealer schuld aan witwassen van drugsgeld.

Pikant is dat de hoofdverantwoordelijke van Rabobank in Californië voor de naleving van regels tegen witwassen, eerder werkzaam was voor de toezichthouder. Laura A. werkte bij de OCC zelfs aan het dossier-Rabobank toen ze in 2008 door Rabo werd benaderd voor een baan, schrijft Bloomberg. De overstap was niet in strijd met de Amerikaanse regels.

De vrouw werkte tot 2012 voor Rabobank in Californië. Daarna ging ze aan het werk bij het hoofdkwartier van Rabobank in Utrecht, zo valt op te maken uit haar LinkedIn-profiel. Nu zou ze blijkens dit profiel zijn uitgezonden naar Azië. De woordvoerder van Rabobank wil niet bevestigen dat ze nog voor de bank werkt. Haar Rabobank-e-mailadres werkt niet meer.

De zaak zet de schijnwerper op de bedrijfsrisico’s van de internationale expansie van Rabobank. De ooit wat bescheiden coöperatieve agrarische bank groeide in de jaren 90 en 2000 uit tot een wereldwijd actief bedrijf. Rabo boorde niet alleen nieuwe agrarische markten aan, maar kocht ook lokale commerciële banken op, specifiek in Californië. Het filiaal in Calexico was van Valley Independent Bank, die Rabobank in 2002 overnam. Ook na de crisis, in 2010, nam Rabo nog drie Californische banken over.

Libor-schandaal

De degelijke reputatie van de bank had al een flinke deuk dankzij het schandaal over manipulatie van het rentetarief Libor. In oktober 2013 trof Rabo een schikking met internationale autoriteiten, waaronder die van de VS, van bijna 775 miljoen euro, om strafvervolging wegens ‘Libor’ uit de weg te gaan. Die fraude vond niet alleen plaats in het handelscentrum van Rabo in de Londense City, maar ook op het hoofdkantoor in Utrecht.

Voorwaarde voor de schikking was dat de bank gedurende een periode van twee jaar na de schikking de wet niet zou overtreden. Mogelijk is dit wel gebeurd in Californië. Dan riskeert Rabobank niet alleen vervolging vanwege ‘Calexico’, maar ook vanwege ‘Libor’.

Ondanks de schikking worden enkele oud-medewerkers van de bank wel individueel vervolgd vanwege het Libor-schandaal. Gisteren ontkende Anthony A., die in Londen een leidinggevende positie had, schuld voor een rechter in New York. Vorige week werd een oud-handelaar van Rabo gearresteerd in Australië. Hij werd gisteren op borgtocht vrijgelaten en moet nog voor de rechter verschijnen.