Het grootste schaatsbedrijf ter wereld

Yuri Solinger begon in 2006 met 20.000 euro en een klein ploegje. Inmiddels is hij directeur van een bedrijf met 140 schaatsers, 25 begeleiders en een begroting van 2,5 miljoen.

Oprichter en directeur Yuri Solinger op het kantoor van iSkate in Groningen, tussen grote afbeeldingen van schaatsers. Hij is trots op z’n schaatsers. „Een talent van 12 kan zich bij ons ontwikkelen tot de wereldtop.”

Best leuk hoor, dat schaatsploegje iSkate van zijn vriend Yuri Solinger. Maar al te serieus kon Mark Tuitert het allemaal niet nemen. Zoals de hele schaatswereld sceptisch was. „Hé, ze zitten in hetzelfde buitenlandse trainingskamp als wij”, constateerde de toenmalige kopman van de topploeg van coach Jac Orie verrast, zo rond 2010. „Af en toe rijden ze ons er gewoon af”, moest Tuitert even later al toegeven. Om binnen twee jaar vast te stellen dat plotseling „een gelijkwaardig sprintbolwerk” was ontstaan. „Zoals dat gaat met bedrijven die succesvol zijn”, kijkt hij nu terug. „Eerst lachen ze om je, dan kennen ze je, en uiteindelijk nemen ze je serieus.”

Sinds september is Tuitert commercieel directeur bij iSkate, dat onder algemeen directeur Solinger inmiddels is uitgegroeid tot het omvangrijkste schaatsbedrijf ter wereld. In totaal bestaat de organisatie uit 140 schaatsers en 25 begeleiders, verdeeld over vijf filialen. Het vlaggenschip Beslist.nl van coach Gerard van Velde en de tweeling Mulder is versterkt met de ervaren toppers Stefan Groothuis en Shani Davis. De sprintsters van Afterpay hebben Jorien ter Mors en Annette Gerritsen als nieuwe boegbeelden, de allrounders van Koopjesdrogisterij.nl Linda de Vries en Diane Valkenburg. Daarbij is er een marathonploeg en een jeugdopleiding, die het stempel Regionaal Talenten Centrum heeft gekregen van schaatsbond KNSB. „Dit heeft de potentie om iets unieks te worden”, ziet ook Tuitert.

Rebelse jongens

„Ik weet nog dat we in 2006 ons eerste sponsorcontractje sloten met Piet Brandjes van APPM”, vertelt bedenker Solinger lachend bij de gelikte teampresentatie van Beslist.nl in de Utrechtse Jaarbeurs. „Dat was voor 20.000 euro, we vonden het fantastisch. Het komt echt niet met tonnen tegelijk binnen, dit is maar schaatsen. Het was pionieren, ondernemen, met een paar rebelse jongens proberen iets op te bouwen. Nu hebben we een totale begroting van 2,5 miljoen euro, over de totale breedte van iSkate. Om het plat te zeggen: de afgelopen weken waren we aan trainingskampen meer kwijt dan aan ons hele budget van het eerste jaar.”

Het geheim? „Dit is geen sportploeg maar een sportbedrijf”, zegt de voormalige schaatser van TVM, die in 1999 achter Tuitert als tweede eindigde bij de WK junioren in het Noorse Geithus en na zijn carrière de webwinkel Athleteshop opzette. „Wij doen iets wat niemand anders doet, wij zijn de schaatsniche aan het veranderen.”

Solinger gaat niet uit van het klassieke model van één sponsor voor een trainer en een groep schaatsers, maar kiest voor een bundeling van meerdere ploegen en sponsors, in combinatie met een eigen regionale talentopleiding. „Ik noem het een BSO, een betaalde schaatsorganisatie. Met als doel op commerciële basis faciliteiten te bieden voor de sporters. We willen baas blijven in eigen huis en voor de continuïteit niet afhankelijk zijn van één sponsor.”

Visitekaartje

Natuurlijk blijft de succesvolle sprintploeg met sponsor Beslist.nl een bepalende factor aan de top van de piramide. „Wij zijn het visitekaartje van iSkate”, beseft coach Van Velde, die met Groothuis, Davis en Michel Mulder beschikt over drie olympisch kampioenen en die intussen ook Daidai N’tab en Lennart Velema zag doorstromen uit de jeugd. „Bij ons moet het gebeuren, wij genereren grotendeels de commerciële waarde om deze organisatie te laten draaien. Het lukt of breekt met onze prestaties. Er staat dus veel druk op, de verwachtingen zijn torenhoog.”

Solinger erkent het belang van de hoofdsponsor, met wie het contract na dit seizoen afloopt. „Ik heb er vertrouwen in dat ze met twee jaar verlengen, maar er is nog niets getekend.” En anders? „Het succes van iSkate is fragiel, wij hebben de wijsheid niet in pacht. Het zou niet fijn zijn als Beslist.nl stopt. Maar als bij ons de grootste sponsor stopt, hebben we nog altijd een begroting van boven het miljoen en is er niet direct morgen een probleem. Dat zegt niet iedereen ons na. In het schaatsen zie je over het algemeen dat de budgetten in een vrije val zitten. Die van ons stijgen juist, afgelopen jaar weer met 6 ton aan sponsorgeld. Dan bied je blijkbaar toch meerwaarde.”

Naast de sprintteams Beslist.nl en het gegroeide Afterpay heeft iSkate komend seizoen met Koopjesdrogisterij.nl ook een allroundploeg met een licentie voor het hoogste niveau. Niet bepaald een A-merk, luidt de kritiek vanuit de schaatswereld. „Je kunt er qua naam van alles van zeggen maar ze betalen leuk geld”, weerlegt Solinger. „Wij zetten daarmee een ploegje in de wereld van meiden die anders niets hadden. Iedereen blij, behalve de hautaine schaatswereld die zegt: ‘wij moeten A-merken hebben.’ Maar waar zijn die A-merken dan?”

Lifestylesporters

Sven Kramer verweet Solinger cum suis vorig jaar met hun omvangrijke ploegen te veel ‘lifestylesporters’ op het ijs te zetten, die zijn mogelijkheden om te trainen beperkten. „Als dat het grootste probleem in het schaatsen was, viel het allemaal nog mee”, countert Solinger. „Wat pas echt een probleem is: Ireen Wüst, de succesvolste olympiër in de tweede sport van Nederland heeft ondanks haar grote commerciële waarde nog steeds geen sponsor. Bij Team4Gold (Wüst) of Stressless (Jan Blokhuijsen) zie je hoe moeilijk het is om grote bedrijven aan het schaatsen te binden. Dan kun je zeggen: de wereld is stom. Maar het is gewoon de realiteit. Daar moet je op inspelen.”

Naast zijn vriend Tuitert haalde Solinger ook oud-schaatser Rhian Ket en oud-bobsleeër Edwin van Calker in de directie van iSkate. „Ik verzamel graag fanatieke rakkers om me heen. We doen het een beetje zoals bij Ajax, met oud-sporters die passie en liefde voor sport hebben.”

Een zware top van de organisatie, met hoge overheadkosten? „Je hoort dat vaak, ook intern. Sporters zeggen: ‘Yuri, kan dat geld niet naar ons?’ Maar dat is onzin. Zonder ons is dit er niet. En wij zitten qua overheadkosten lager dan welke ploeg ook, met 25 begeleiders op 140 sporters.”

Wat voor de initiator echt telt, is de gedrevenheid om iets blijvends neer te zetten. „TVM heeft jarenlang een prachtige ploeg gehad. Maar toen de sponsor stopte was alle kennis ineens, bam, weg. Dat is toch zonde? Probeer dan iets neer te zetten wat niet ophoudt als die ene sponsor wegvalt.” Tuitert valt hem direct bij. „Je hebt gewoon continuïteit nodig om verder te kijken dan de eerstvolgende wedstrijd. Pas dan kun je een sport echt veranderen en verbeteren.”

Wil de conservatieve schaatswereld wel veranderen? „Het is een heel vermoeiende exercitie tegen de gevestigde krachten in het schaatsen”, geeft Solinger toe. „Maar als ik zie waar we nu staan, ben ik best trots. Wij hebben bijna alles. Een talent van twaalf kan bij zich bij ons ontwikkelen tot de wereldtop, jongen of meisje, sprint of allround. We missen alleen nog een topallrounder als Kramer. Wat mij betreft komt zo iemand er volgend jaar. Dan lopen overal de contracten af en is alles mogelijk.”

iSkate, inmiddels ook actief in China en Noorwegen, sprak afgelopen zomer al met Ireen Wüst en coach Gerard Kemkers. „Het was heel serieus”, zegt Solinger. „Maar dat is geweest. Voorlopig richten we ons op de jongens en meiden van iSkate. Tot en met maart hebben we daar onze handen vol aan.”