Eerst uitgelachen, nu het grootste schaatsbedrijf

Yuri Solinger maakt van een klein ploegje een bolwerk van 140 schaatsers, 25 begeleiders en 2,5 miljoen euro.

Oprichter en algemeen directeur Yuri Solinger (midden) is trots op de schaatsers van iSkate. „Een talent van twaalf kan bij zich bij ons ontwikkelen tot wereldtop.” Foto Pepijn van den Broeke

Best leuk hoor, dat schaatsploegje iSkate van zijn vriend Yuri Solinger. Maar al te serieus kon Mark Tuitert het allemaal niet nemen. Zoals de hele schaatswereld sceptisch was. „Hé, ze zitten in hetzelfde buitenlandse trainingskamp als wij”, constateerde de toenmalige kopman van de topploeg van coach Jac Orie verrast, zo rond 2010. „Af en toe rijden ze ons er gewoon af”, moest Tuitert even later al toegeven. Om binnen twee jaar vast te stellen dat plotseling „een gelijkwaardig sprintbolwerk” was ontstaan. „Zoals dat gaat met bedrijven die succesvol zijn”, kijkt hij nu terug. „Eerst lachen ze om je, dan kennen ze je, en uiteindelijk nemen ze je serieus.”

Bij de start van het nieuwe schaatsseizoen vrijdag met de wereldbekerkwalificatie in Enschede is Tuitert commercieel directeur bij iSkate, dat inmiddels is uitgegroeid tot het omvangrijkste schaatsbedrijf ter wereld. In totaal bestaat de organisatie van directeur Solinger uit 140 schaatsers en 25 begeleiders, verdeeld over vijf filialen. Het vlaggenschip Beslist.nl van coach Gerard van Velde en de tweelingbroers Mulder is versterkt met Stefan Groothuis en Shani Davis. De sprintsters van Afterpay hebben Jorien ter Mors en Annette Gerritsen erbij, de allrounders van Koopjesdrogisterij.nl Linda de Vries en Diane Valkenburg. Daarbij is er een marathonploeg en een jeugdopleiding, die het stempel Regionaal Talenten Centrum heeft gekregen van schaatsbond KNSB. „Dit heeft de potentie om iets unieks te worden”, ziet ook Tuitert.

„Ik weet nog dat we in 2006 ons eerste sponsorcontractje sloten met Piet Brandjes van APPM”, vertelt bedenker Solinger lachend bij de gelikte teampresentatie van Beslist.nl in de Utrechtse Jaarbeurs. „Dat was voor 20.000 euro, we vonden het fantastisch. Het komt echt niet met tonnen tegelijk binnen, dit is maar schaatsen. Het was pionieren, ondernemen, met een paar rebelse jongens proberen iets op te bouwen. Nu hebben we een totale begroting van 2,5 miljoen euro, over de totale breedte van iSkate. Om het plat te zeggen: de afgelopen weken waren we aan trainingskampen meer kwijt dan ons hele budget van het eerste jaar.”

Het geheim? „Dit is geen sportploeg maar een sportbedrijf”, zegt de voormalige schaatser van TVM. „Wij doen iets dat niemand anders doet, wij zijn de schaatsniche aan het veranderen.” Solinger gaat niet uit van het klassieke model van één sponsor voor een trainer en een groep schaatsers, maar kiest voor een bundeling van meerdere ploegen en sponsors, in combinatie met een eigen regionale talentopleiding. „Ik noem het een BSO, een betaaldschaatsorganisatie. Met als doel op commerciële basis faciliteiten te bieden voor de sporters. We willen baas blijven in eigen huis en voor de continuïteit niet afhankelijk zijn van één sponsor.”

Natuurlijk blijft de sprintploeg met sponsor Beslist.nl een bepalende factor aan de top van de piramide. „Wij zijn het visitekaartje van iSkate”, beseft coach Van Velde, die met Groothuis, Davis en Michel Mulder beschikt over drie olympisch kampioenen en die Daidai N’tab en Lennart Velema zag doorstromen uit de jeugd. „Bij ons moet het gebeuren, wij genereren grotendeels de commerciële waarde om deze organisatie te laten draaien. Het lukt of breekt met onze prestaties.”

Solinger erkent het belang van de hoofdsponsor, met wie het contract na dit seizoen afloopt. „Ik heb er vertrouwen in dat ze met twee jaar verlengen, maar er is nog niets getekend.” En anders? „Het zou niet fijn zijn als Beslist stopt. Maar als bij ons de grootste sponsor stopt, hebben we nog altijd een begroting van boven het miljoen en is er niet morgen een probleem. Dat zegt niet iedereen ons na. In het schaatsen zitten de budgetten in een vrije val. Die van ons stegen dit jaar met zes ton.”

Met Koopjesdrogisterij.nl heeft iSkate dit seizoen voor het eerst ook een allroundploeg op het hoogste niveau. Niet bepaald een A-merk, luidt de kritiek vanuit de schaatswereld. „Je kunt er qua naam van alles van zeggen maar ze betalen leuk geld”, weerlegt Solinger. „Wij zetten daarmee een ploegje in de wereld van meiden die anders niets hadden. Iedereen is blij, behalve de hautaine schaatswereld die zegt: ‘wij moeten A-merken hebben.’ Maar waar zijn die dan?”

Sven Kramer verweet Solinger cum suis vorig jaar met hun omvangrijke ploegen te veel ‘lifestylesporters’ op het ijs te brengen, die zijn training belemmerden. „Als dat het grootste probleem is, valt het nog mee”, countert Solinger. „Wat echt een probleem is: Ireen Wüst, de meest succesvolle olympiër in de tweede sport van Nederland heeft ondanks haar commerciële waarde nog steeds geen sponsor. Dan kun je zeggen: de wereld is stom. Maar het is de realiteit. Daar moet je op inspelen.”

Naast Tuitert haalde Solinger ook oud-schaatser Rhian Ket en oud-bobsleeër Edwin van Calker in de directie. „Ik verzamel graag fanatieke rakkers om me heen. We doen het een beetje zoals bij Ajax, met oud-sporters die passie en liefde voor sport hebben.” Een zware top van de organisatie, met hoge overheadkosten? „Je hoort dat vaak, ook intern. Sporters zeggen: ‘Yuri, kan dat geld niet naar ons?’ Maar dat is onzin. Wij zitten qua overheadkosten juist lager dan welke ploeg ook.”

De belangrijkste taak voor de oud-topsporters is zorgen voor continuïteit. „TVM had jaren een prachtige ploeg”, stelt Solinger. „Maar toen de sponsor stopte was alle kennis ineens weg. Dat is toch zonde?” Tuitert valt hem bij. „Je hebt continuïteit nodig om verder te kijken dan de eerstvolgende wedstrijd. Pas dan kun je een sport echt veranderen en verbeteren.”

Wil de conservatieve schaatswereld wel veranderen? „Het is een heel vermoeiende exercitie tegen de gevestigde krachten in het schaatsen”, geeft Solinger toe. „Maar als ik zie waar we nu staan, ben ik best trots. Wij hebben bijna alles. Een talent van twaalf kan bij zich bij ons ontwikkelen tot wereldtop, jongen of meisje, sprint of allround. We missen alleen nog een topallrounder als Kramer. Wat mij betreft komt zo iemand volgend jaar. Dan lopen overal de contracten af en is alles mogelijk.”