Lovejoy, in groene kometengloed van ethaandinitril

Foto Velimir Popov & Emil Ivanov (IRIDA Observatory)

Op deze schitterende foto staat de voorlopig laatste komeet die de Australische amateurastronoom Terry Lovejoy ontdekte. Op 17 augustus 2014 zag hij zijn vijfde in iets meer dan zeven jaar tijd. Kometen worden naar hun ontdekker vernoemd en nu zijn er dus vijf kometen Lovejoy. Deze heet C/2014 Q2 (Lovejoy). De kern van de komeet – een brok ijs en gesteente, afkomstig uit het buitengebied van ons zonnestelsel – is te klein om zichtbaar te zijn. De blauwgroene ‘bol’ is een grote wolk van gas dat uit het ijs is ontsnapt toen de komeet dichter bij de zon kwam en opwarmde.

De opvallende kleur komt van ethaandinitril (C2N2) en dikoolstof (C2). Deze gassen zijn normaal kleurloos, maar geven in het (bijna)vacuüm onder invloed van ultraviolet zonlicht een groene gloed af.

Ook de ijle ‘staart’ van de komeet bestaat uit gas. De fletse blauwe gloed wordt toegeschreven aan koolstofmonoxide. Het gas is ‘weggeblazen’ door de zonnewind – de stroom deeltjes die onze zon voortdurend uitstoot.

In januari van dit jaar, toen komeet C/2014 Q2 de aarde relatief dicht naderde, hebben wetenschappers deze onderzocht met de 30-meter radiotelescoop van het Institut de Radioastronomie Millimétrique (IRAM) in de Spaanse Sierra Nevada. De resultaten, die gisteren in Science Advances zijn gepubliceerd, laten zien dat de komeet 21 verschillende complexe organische moleculen bevat. De meeste waren al vaker in kometen gedetecteerd. Maar er zitten twee nieuwe bij: ethanol (bekend van de alcoholische dranken) en glycolaldehyde. De twee moleculen zijn eerder al aangetoond in interstellaire gaswolken – de kraamkamers van sterren en planeten. Kometen als C/2014 Q2 zouden lijken op het oermateriaal waaruit onze aarde is ontstaan.