De makers van Popcorn Time verliezen drie keer op rij

Lang wisten de makers van Popcorn Time, de illegale en gratis dienst voor films en series, te ontkomen aan Hollywood. Maar nu slaat de nervositeit toe, lijkt het. 

Pocholin, de mascotte van Popcorn Time.

Het wordt vaak een ‘kat-en-muis-spel’ genoemd: de aanhoudende strijd tussen de grote filmindustrie en initiatieven als Popcorn Time, die zich nooit laten pakken en altijd weer ergens anders opduiken. Maar de afgelopen dagen kreeg de muis wel een paar flinke klappen te verwerken.  

Met Popcorn Time kunnen gebruikers via hun internetverbinding films en series kijken. Het is Netflix, maar dan met verser aanbod, gratis – en illegaal. De software maakt gebruik van torrent-technologie. Die techniek is op zichzelf niet illegaal, maar wel als er films en series waar copyright op rust mee worden gedownload en geüpload. In Nederland, zo bleek onlangs uit onderzoek van Multiscope, is Popcorn Time aanwezig in 600.000 huishoudens.

De Argentijnse makers van de originele versie gaven er in maart 2014 de brui aan vanwege de voortdurende dreiging te worden aangepakt door Hollywood. Maar de broncode van de software werd vrijgegeven, zodat anderen ermee verder konden. Daaruit ontstond een team dat het project voorzette onder het domein popcorntime.io. Die ‘.io’-reïncarnatie belandt nu bovenaan de lijst zoekresultaten als je googlet op ‘Popcorn Time’. En onlangs bestempelden de bedenkers popcorntime.io als hun officiële opvolger.

Ruzie bij de makers

Dat team scheurde de afgelopen dagen in tweeën, schrijft TorrentFreak. De ruzie zou te maken hebben met een nieuwe op handen zijnde aanklacht vanuit de filmindustrie, en het ontwikkelen van VPN.ht door mensen van het team. Dat is software waarmee internetters anoniem kunnen surfen, en die werd geïntegreerd in Popcorn Time – zodat kijkers veel minder kans lopen te worden opgespoord en beboet via hun IP-adres.

Maar VPN.ht kost wél geld: een paar dollar per maand. Enkele teamleden waren bang dat een nieuwe grote rechtszaak tegen hen waarschijnlijker zou zijn als er de facto geld wordt verdiend met wat ze doen. Ze maakten plannen om voor zichzelf opnieuw te beginnen, wat door de rest weer gezien werd als een coup.

Onderaan de streep is dit de uitkomst: er zijn vier ontwikkelaars weg. Daar merkt de gebruiker nu nog niets van, maar later wellicht wel, omdat het werk aan (delen van) de software stokt.

Gebruikers schikken rechtszaak

Daar zal de filmindustrie niet rouwig om zijn, helemaal nu dit weekend voor het eerst Amerikaanse Popcorn Time-gebruikers schikten in een rechtszaak.

In de VS worden, net als eind vorige maand in Denemarken, gebruikers beboet of aangeklaagd als ze Popcorn Time gebruiken. De Hollywood-studio die de vorig jaar verschenen comedy The Cobbler (met Adam Sandler,  cijfer 5,8 op IMDb) uitbracht, begon in augustus rechtszaken tegen elf gebruikers die de film via Popcorn Time hadden gekeken. Vijf van hen hebben inmiddels geschikt en een boete van enkele honderden dollars betaald.

Ook in Nederland lijkt het die kant op te gaan: dinsdag zei filmdistributeur Dutch Filmworks tegen de NOS dat het plan is om dit of volgend jaar bij individuele gebruikers een schadevergoeding te eisen.

Een screenshot van browserpopcorn.xyz toen het nog online stond.

Dat de broncode voor iedereen beschikbaar is om zelf verder aan te sleutelen, leidde ondertussen tot een nieuwe verschijningsvorm: op browserpopcorn.xyz konden gebruikers films en series kijken zonder daarvoor software te hoeven downloaden. De site werd gemaakt door een vijftienjarige Serviër, die echter dinsdagmiddag zijn creatie alweer offline haalde onder druk van de MPAA, de lobby van de Amerikaanse filmindustrie. Hun derde overwinning in korte tijd.

Er kwam een giftig kattebelletje voor in de plaats: „MPAA, y u gotta ruin everything?”