Het miljardendilemma van Yahoo

Foto Bloomberg

Erg rustig is het niet aan de top bij technologiebedrijf Yahoo. De afgelopen maanden zag het onder meer zijn hoofd Europa, hoofd marketing en hoofd sales voor de Verenigde Staten vertrekken. En weer voegt er één zich bij hen: Jacqueline Reses, tot voor kort hoofd ontwikkeling, ruilt Yahoo in voor de start-up Square (van Twitter-oprichter Jack Dorsey).

Reden voor de Amerikaanse techwebsite Re/code inmiddels te spreken van een heuse ‘talent exodus’. Eén die in een stroomversnelling is geraakt door het tanende vertouwen in Yahoo-topvrouw Marissa Mayer. Vandaag presenteert ze de resultaten over het derde kwartaal. Daarbij zal de aandacht van investeerders vooral op één ding zijn gericht:

De aanstaande spin-off van Yahoos aandeel in het Chinese internetbedrijf Alibaba.

Miljardaandeel

Het is dit jaar alweer tien jaar geleden dat één van de meest lucratieve techdeals ooit werd beklonken. In 2005 kocht Yahoo-oprichter Jerry Yang voor een miljard dollar een belang van 40 procent in het toen nog relatief onbekende Alibaba. Vlak voor Mayers aantreden in 2012 verkocht Yahoo de helft van die aandelen terug voor 7,1 miljard dollar. Na een aantal kleinere transacties is de waarde van de overgebleven 15,3 procent (ofwel 384 miljoen aandelen): zo’n 27 miljard dollar.

Een fors bedrag, inderdaad. Maar alsnog flink minder dan wat datzelfde belang in Alibaba aan het begin van dit jaar waard was: zo’n 40 miljard dollar. Het Chinese internetbedrijf zag zijn beurskoers de afgelopen maanden dalen door tegenvallende resultaten, mede als door de ingezakte Chinese economie. In zijn val sleepte het Yahoo met zich mee. Sinds het begin van dit jaar verloor het techbedrijf ruim 30 procent van zijn beurswaarde.

Miljardenwaarde

Yahoo, ooit groot geworden met zijn zoekmachine, verliest steeds meer terrein aan concurrenten als Google en Facebook. Advertentie-inkomsten (hoewel licht groeiende) staan onder druk, de bezoekersaantallen van Yahoo News vallen tegen. Tegelijkertijd stijgen de kosten, onder meer door een deal met Mozilla die Yahoos zoekmachine een boost moet geven. Vorig kwartaal maakte het techbedrijf 22 miljoen dollar verlies.

Dat Yahoo nog altijd een beurswaarde van 27,2 miljard dollar heeft, dankt het  grotendeels aan Alibaba. Investeerders dringen er al geruime tijd op aan dat Mayer het overgebleven belang verkoopt en de winst als dividend uitkeert. In januari presenteerde de topvrouw haar plan om - en daar zit de crux - op een fiscaal gunstige manier aan deze wens te voldoen:

YAHOO Transaction Announcement

Miljardentax

Het idee: het belang in Alibaba wordt afgesplitst en ondergebracht in een apart beursgenoteerd bedrijf (Aabaco), waarbij de aandelen pro rata over de huidige aandeelhouders worden verdeeld. Een slimme truc, op die manier voorkomt Yahoo dat het vermogensbelasting over de winst moet betalen à naar schatting zo’n 8 tot 9 miljard dollar. Spin-offs zijn in de VS namelijk belastingvrij, ten minste: zolang het een operationeel bedrijf betreft.

Het probleem is: een echt operationeel bedrijf wordt Aabaco niet. Dat zag ook de IRS, de Amerikaanse belastingdienst. Die liet vorig maand weten niet in te gaan op het verzoek van Yahoo om met deze deal onder de belastingplicht uit te komen. Maar concluderen dat de spin-off daarmee wél belastbaar is, deed het ook niet. De raad van bestuur van het techbedrijf waagt daarom de gok; Mayer mag haar plan voor de spin-off voortzetten.

Verwacht wordt dat deze komend kwartaal zal worden afgerond. Spannend wordt het wel. Eerst moeten Yahoos belastingadviseurs nog een formeel advies uitbrengen (dat de spin-off wel degelijk een belastingvrije transactie is), waarna een definitieve goedkeuring door de raad van bestuur volgt. En dan is de IRS weer aan zet - die juist momenteel de eisen voor dergelijke spin-offs heroverweegt.