Tesla-topman: pas op met onze zelfrijdfunctie

Tesla-auto’s zijn sinds gisteren deels zelfsturend, maar het is onduidelijk of dat hier eigenlijk wel mag.

Amerikaanse bestuurders van Tesla-auto’s kúnnen vanaf nu hun handen van het stuur halen op de snelweg. Maar topman Elon Musk heeft gewaarschuwd dat ze dat beter niet kunnen doen. De elektrische-autofabrikant (omzet in 2014: 2,8 miljard euro, 163 miljoen verlies) verstuurde gisteren draadloos een software-update naar zijn nieuwste auto’s, waarin onder meer een zogeheten autopilot-functie zit. Daarmee houdt de auto zijn baan op de snelweg, en is zelf sturen niet meer nodig. Ook kan hij verkeersborden lezen.

„Maar het is nog een testversie, dus doe voorzichtig”, zei Musk deze week tijdens een persconferentie. „Je kunt maar beter voor de zekerheid nog wel je handen aan het stuur houden.”

Dat lijkt een manier om zich in te dekken tegen reguleringsinstanties wereldwijd. Ook in Nederland mogen auto’s zichzelf nog niet zomaar besturen, al is er wel ruimte gemaakt voor experimenten.

‘Volgende week goedkeuring’

De RDW, de reguleringsinstantie in Nederland, is nog ‘in overleg’ met het bedrijf over de nieuwe functie. Ook al hebben Tesla-auto’s de beschikking over de functie, of die gebruikt mag worden is nog onduidelijk. „Hopelijk krijgen we volgende week Europese goedkeuring”, zegt Musk. Tesla wacht met de update voor Europese bestuurders tot dat moment. Een woordvoerder van Tesla Benelux denkt overigens dat het mogelijk nog wat langer duurt dan een week voordat die goedkeuring er is. „Eén week is wel erg hoopvol.”

Waarom al een update lanceren als het juridisch nog niet helemaal geregeld is? Tesla’s zijn niet alleen deels zelfrijdend, maar ook ‘zelflerend’: de data van alle Tesla’s op de weg worden gebruikt om de functie beter te maken. Hoe eerder Tesla begint met de functie, hoe sneller de technologie zich ontwikkelt. En hoe sneller Musk nieuwe wetgeving afdwingt.

Andere automerken, waaronder Audi, Mercedes en BMW, hebben ook functies waarbij auto’s deels zelfstandig snelheid en rijbaan kunnen houden. Deze autopilot gaat verder: het onderscheidende is dat de Tesla-vloot werkt als een netwerk van data verzamelende auto’s.

Het zelflerende systeem is een vorm van kunstmatige intelligentie. Dat is pikant, omdat Musk zelf vaak waarschuwt voor de gevaren van te snel ontwikkelende kunstmatige intelligentie. Die kan volgens hem gevaarlijk worden doordat mensen daar de controle over zouden kunnen verliezen. Maar zelfsturende auto’s „gaan de wereld niet overnemen”, denkt Musk. „Dit is een onschuldige variant.”

Musk stelt eerdere voorspellingen over wanneer auto’s volledig zelfrijdend zijn bij. „Binnen drie jaar rijden auto’s zichzelf van oprit naar werk.” Dat is in 2018. Eerder dit jaar had hij het nog over 2019 en zelfs 2020. „Maar er zullen veel wetten moeten worden aangepast. Het gaat van land tot land verschillen hoe snel dat gebeurt.”