Spinolestes zette 125 miljoen jaar geleden zijn stekels op

Tekening van Spinolestes Illustratie Oscar Sanisidro

In Spanje is een fossiel van een 125 miljoen jaar oud zoogdiertje gevonden. Het is extreem goed bewaard gebleven. Zelfs een zachte oorschelp en resten van de lever, longen en middenrif zijn gefossiliseerd. De Europese en Amerikaanse paleontologen die het diertje beschrijven, noemen dat ‘uniek’.

Ook de vacht van het zoogdiertje, dat Spinolestes is gedoopt, is heel goed te zien. De vondst is gisteren gepubliceerd in Nature.

Er werd al niet meer aan getwijfeld dat zoogdieren 125 miljoen jaar geleden (in het vroege Krijt) al behaard waren. Er zijn ook fossielen van primitieve zoogdieren van 165 miljoen jaar oud met afdrukken van haar. Maar bij Spinolestes is zelfs het verschil tussen dekharen en donsharen te zien. Alle moderne zoogdieren hebben ook zo’n complexe vacht.

Spinolestes was ongeveer 15 centimeter lang. Zijn voorpoten en ruggegraat waren stevig gebouwd. Spinolestes’ ontdekkers, onder leiding van Thomas Martin (Bonn) en Angela Buscalioni (Madrid), denken dat hij met zijn voorpoten insecten opspoorde in hard materiaal, zoals boombast.

Opvallend aan Spinolestes is dat hij stekels op zijn rug had, als een egel. Dat lijkt een typisch trekje van dit beest. Zijn verwanten, van wie ook haarafdrukken bewaard zijn, hadden dat niet. Alle zoogdieren uit Spinolestes’ groep zijn al vóór de dino’s uitgestorven.

De Spaanse vindplaats van Spinolestes, Las Hoyas in de buurt van de stad Cuenca, staat erom bekend dat dieren er heel goed geconserveerd zijn. Verder komen de meeste zoogdierfossielen van hoge kwaliteit uit China.