Craft beer is voor watjes, Bud voor mannen

De fusie tussen SABMiller en AB InBev zal dé trend in de VS niet stoppen: steeds meer lokaal kwaliteitsbier.

Budweiser is in de VS het bekendste biermerk, ook omdat het onder meer NASCAR-races sponsort .
Budweiser is in de VS het bekendste biermerk, ook omdat het onder meer NASCAR-races sponsort . Foto John Harrelson / Getty Images

Vraag Wen Yeh of hij Budweiser of Miller op de tap heeft, en hij kijkt alsof hij in een citroen heeft gebeten. „Eh, hoe kan ik het beleefd zeggen”, antwoordt de veertigjarige eigenaar van café Brü Haus in Los Angeles. „No way, man.”

Net als de meeste yuppies en millennials – jonge en middelbare Amerikanen in de grote steden – houdt Yeh van „echt bier”. In Brü Haus serveert hij Duitse en Belgische brouwsels. En Amerikaans bier van ambachtelijke brouwerijen. Want „eindelijk hebben de Amerikanen ook ontdekt hoe goed bier kan proeven”.

Het is net als met wijn en koffie: tot voor kort was Amerika een woestijn voor de liefhebber van een ware espresso of aanvaardbare Pinot Noir. Lange tijd was een ‘Bud’ of Miller, al dan niet ‘light’, het enige verkrijgbare bier. Nu wordt in cafés, restaurants, supermarkten en sportstadions een imposante selectie van IPA’s, pils en donkere bieren aangeboden.

De multinationals SABMiller (Miller, Grolsch, Fosters) en Anheuser-Busch InBev (Budweiser, Stella, Corona, Hoegaarden) beheersen nog altijd de mondiale biermarkt. Ook de Amerikaanse. Maar hun marktaandeel krimpt, nu overal in de VS smaakvolle bieren worden gebrouwen. Vorig jaar hadden de zelfstandige brouwerijen, die veelal aan de westkust zitten, al 11 procent van de Amerikaanse markt in handen. Geconfronteerd met de opkomst van dit kleinschalig, iets duurdere craft beer zien de twee giganten zich gedwongen te consolideren.

Toegewijde clientèle

De langverwachte fusie tussen AB InBev en SABMiller die vanochtend officieel bekend werd, was volgens Richard Duprey, een biermarktanalist uit New York, onvermijdelijk. De twee giganten kúnnen niet anders dan een gezamenlijke toekomst omarmen, legt hij uit. „Ze kampen met dalende cijfers, terwijl de craft-brouwers enorme groei laten zien. Door samen te gaan kunnen ze de markt voorlopig blijven controleren”, zegt hij.

De marktleiders deden al flink hun best in de craft bier-sector voet aan de grond te krijgen. AB InBev kocht onlangs Golden Road Brewery uit Los Angeles, nadat het eerder de Elysian-brouwerij had overgenomen. SABMiller nam vorige maand een meerderheidsaandeel in de Californische Saint Archer Brewing, en is al eigenaar van Blue Point, een van de grootste craft-brouwers. Heineken kocht vorige maand vijftig procent van Lagunitas Brewing, ook uit Californië.

Maar niet alle kleine brouwerijen laten zich opkopen. Onafhankelijkheid en een toegewijde, lokale clientèle zijn voor de duizenden craft-brouwers erg belangrijk. Ook de klanten van Brü Haus willen zeker weten dat hun bier níét van Budweiser of Miller komt, zegt Wen Yeh, wijzend op de rij taps: „Ze komen voor iets bijzonders.” Klanten willen een Amerikaanse Allagash Curieux of een Duitse Schönramer, betoogt Yeh, zelf liefhebber van donker Beiers bier. „Als ik mensen moet vertellen dat Miller of Anheuser-Busch erachter zit? Ze lopen weg.”

Legendarisch

Voor de fusie tussen AB InBev en SABMiller officieel was, werd al gespeculeerd over de toekomst. Want dat het nieuwe bedrijf te groot is voor de Amerikaanse markt, staat vast. Om een te grote markmacht te voorkomen zal AB InBev/SABMiller onherroepelijk bedrijfsonderdelen moeten afstoten.

Net als veel kenners verwacht econoom Bart Watson van de Brewery Association, een branchegroep uit Colorado, dat Miller van de hand wordt gedaan om de mededingingsautoriteiten tevreden te stellen. Budweiser is een bekender merk, zegt hij, met een betere reputatie. De Budweiser-reclamespotjes tijdens de Superbowl, het Amerikaanse sportevenement van het jaar, zijn legendarisch.

Gaat Miller in de etalage, dan ligt Molson Coors voor de hand als koper, zegt Watson. Er is al sinds 2007 een joint venture tussen SABMiller en Molson Coors. Een buitenlandse koper is ook denkbaar; Heineken heeft duidelijk oog voor de groeiende behoefte aan goed bier, aldus Watson. „Ze zien allemaal in dat de jongere drinker iets anders wil dan Bud Light. Die wil variëteit, smaak, een lokaal product.”

Dor de consolidatie op de biermarkt is speelruimte ontstaan voor de kleine brouwers, zegt Watson. „De grote jongens gaan samen terwijl nieuwe bedrijfjes lekker experimenteren.”

Niet dat álle craft-probeersels lekker zijn. De gekste bieren zien het licht. Zo is er een Mamma Mia Pizza Beer waarin, inderdaad, pizza’s zijn verwerkt. In Imperial Doughtnut Break zit de zoete smaak van donuts. In Choc Lobster Beer zit kreeft. En een ander bier bevat – geen grap – baardhaar van de brouwer: Beard Brew.

Voor elke product is wel een gek te vinden in de VS, beaamt kroegbaas Yeh. Hij is bijna geneigd om Budweiser gelijk te geven. Tijdens de Superbowl maakte het bedrijf de craft-drinkers belachelijk: Bud is voor mannen, craft-bier is voor „snobs en sissies”. Yeh: „Als we meer openstaan voor bier dat niet naar lauw pis smaakt, mooi. Alleen mag de hype wel weer overwaaien. Laten we simpel, goed bier waarderen.”