Halve finale op WK binnen bereik voor Ierland

Ierland verslaat Frankrijk in thriller en ontloopt wereldkampioen Nieuw-Zeeland in de kwartfinales.

Back Rob Kearney maakt de eerste try voor Ierland dat als groepswinnaar eindigde. Foto Toby Melville/Reuters

Met een zwaarbevochten zege in de laatste groepswedstrijd op Frankrijk (24-9) hebben de Ierse rugbyers een zeer reële uitgangspositie gecreëerd om voor het eerst de halve finale van het WK rugby te bereiken.

Omdat Ierland als winnaar eindigde van groep D ontloopt de ploeg wereldkampioen Nieuw-Zeeland in de kwartfinale. Dat was eigenlijk waar de laatste ontmoeting in de groep om ging. Ierland, al enkele jaren de sterkste in Europa, speelt volgende week zondag in Cardiff tegen Argentinië. Frankrijk neemt het een dag eerder in hetzelfde Millennium Stadium op tegen de All Blacks, in een avondwedstrijd.

Die ontmoeting kent nogal wat geschiedenis op het WK. Beide landen stonden in 2011 tegenover elkaar in de finale. Toen won Nieuw-Zeeland, thuis op Eden Park in Auckland, met 8-7. De Fransen zullen zich echter vasthouden aan hun stunt op he WK van 2007. Toen wonnen zij in de kwartfinales van het WK, ook in Cardiff, zeer verrassend van de All Blacks (20-18).

Op Twickenham in Londen worden de andere twee kwartfinales gespeeld. Zaterdag spelen Zuid-Afrika en Wales voor een plek bij de laatste vier, zondag Australië en Schotland.

Ierland en Frankrijk maakten er een waar spektakel van, voor ruim 72.000 toeschouwers in het Millennium Stadium. Ierland, dat op een WK nog nooit had gewonnen van Frankrijk, was gisteravond op alle fronten beter, maar de zege had wel een prijs. Aanvoerder Paul O’Connell, die vooropging in de strijd, werd halverwege op een brancard afgevoerd. Ook flyhalf Johnny Sexton en flanker Peter O’Mahony gingen dizzy van het veld.

Zaterdag stond in poule A, de ‘groep des doods’, de beslissende ontmoeting op het programma. Australië won op Twickenham met 15-6 van Wales en werd daarmee ongeslagen groepswinnaar. Het levert de Wallabies dus een kwartfinale op tegen een relatief zwakke broeder in Europa, Schotland, met Tim Visser.

Gastland Engeland, het derde topland in deze groep, nam zaterdag al afscheid van het WK. De ploeg van Stuart Lancaster, die eerder verloor van Wales en Australië, maakte korte metten met Uruguay. In het stadion van voetbalclub Manchester City werd het maar liefst 60-3 voor de Engelsen.