Microsofts buigzame karakter

Microsoft verbaast vriend en vijand met een eigen, prijzige, laptop. Het concern is flexibeler dan we dachten.

Windows, Office en Exchange, dat zijn de producten waar we Microsoft al decennialang van kennen. Software, dus.

Hoewel de naam anders doet vermoeden is Microsoft nu een hardwarefabrikant met zijn eigen spelcomputers, telefoons, tablets en een slim horloge. Deze week kwam daar een laptop bij, de Surface Book.

Die had niemand zien aankomen. Microsoft kon de Surface Book in alle stilte ontwikkelen omdat het bedrijf in het verdomhoekje van de techwatchers belandde: zakelijke software is saai, de mobiele revolutie wordt gedicteerd door Apple iOS en Google Android, het marktaandeel van Windows Phone blijft beperkt.

Microsoft klampte zich vast aan de tablet pc. De Surface werd in 2012 geïntroduceerd als vervanging van zowel tablet als laptop. Twee apparaten ineen, dat leverde een logge tablet op en een notebook dat net niet comfortabel werkt. Toch doet de Surface Pro het goed in het bedrijfsleven, waar zakelijke software en mobiel geen tegengestelden zijn.

Surface is een niche, maar wel eentje waarmee in 2014 2,2 miljard dollar omzet geboekt werd. Apple komt straks met de iPad Pro op de markt, een grote tablet met aanraakpen en een los keyboard-annex- cover. Oftewel een Surface Pro met Apple-sausje. En als concurrenten je gaan kopiëren, dan is dat een compliment.

Schootvriendelijk

Microsoft breidt het Surface-aanbod nu uit met een ‘lappable’ laptop – een schootvriendelijk apparaat. Niet zo wankel als een tablet met een steuntje aan de achterzijde.

Amerikaanse techblogs riepen oh en ah over het scharnier van de Surface Book. Dat is een soort metalen kaft, opgebouwd uit drie schakels. De laptop kan zo in alle hoeken buigen. Het aanraakscherm kun je losklikken en zo’n drie uur als tablet gebruiken. Weer een 2-in-1-apparaat dus.

De Surface Book (prijs: 1.499 tot 2.699 dollar) concurreert met de MacBook Pro, maar ook met laptops van HP, Dell, Lenovo of Toshiba. Die bedrijven zullen niet blij zijn dat hun belangrijkste softwarepartner (de producent van Windows) opeens een hardwareconcurrent is. Zeker nu de Surface Book wordt neergezet als ‘snelste 13 inch laptop ter wereld’.

De traditionele scheidslijnen tussen apparatenmakers, softwareontwikkelaars en online diensten verdwijnen en Microsoft zet serieus in op premium gadgets. Windows is daarbij een hulpmiddel, geen doel op zich. Het besturingssysteem moet klanten lokken naar andere Microsoftdiensten als Office 365 en andere Microsoftgadgets. Dat is de Apple-formule, maar nu met een Microsoft-sausje.

Dit is de financiële onderbouwing voor de strategie die topman Satya Nadella versneld doorvoert. Daaraan ging een enorme sanering vooraf. Vorig jaar ontsloeg Microsoft 18.000 werknemers, grotendeels afkomstig van het net overgenomen Nokia. Niet netjes, wel effectief.

Nadella wil Microsoft (jaaromzet 93 miljard dollar) uit het verdomhoekje halen en aantonen dat het bedrijf innovatie kan leiden, niet lijden. Neem de augmented reality-bril Hololens, vaste prik op elke Microsoft- presentatie. Je werkelijke omgeving wordt aangevuld met virtuele objecten die zich aanpassen aan de plek waar je staat. Al zal het nog jaren duren voordat deze bril in de winkel ligt, Microsoft ziet in ieder geval weer een toekomst.