Amerika gelooft vage topman Volkswagen niet

Het Congres pakte topman Horn gisteren stevig aan: hoe kon hij niet van het geknoei hebben geweten?

De eerste auto van het Republikeinse Congreslid Tim Murphy was een Volkswagen Kever, uit 1976. De Democraat Diana DeGette leerde autorijden in een Kever, die ze nog van haar oma had geërfd. Joe Barton, een Republikein, is ingenieur en heeft respect voor de techniek van Volkswagen. „Mijn dochter rijdt er in.”

De liefde voor Volkswagen, gisteren vaak „the people’s car” genoemd, zit diep in het Amerikaanse Congres, zei Tim Murphy. En misschien wel daarom is het Congres woedend op het autoconcern. Murphy is voorzitter van een Congrescommissie die topman Michael Horn van Volkswagen America liet getuigen over dieselgate. Horn moest verantwoording afleggen over „de diepe schending van het publieke vertrouwen in Volkswagen”, zoals Murphy het noemde.

In september werd bekend dat het autoconcern had gerommeld met de software van testauto’s om Amerikaanse emissienormen te halen. Toen de auto’s gebruikt werden, was de uitstoot van stikstofoxiden tot veertig keer hoger dan toegestaan. Het bedrog kwam aan het licht na een federaal onderzoek in de VS. De hoogste baas van Volkswagen, Martin Winterkorn, trad na een paar dagen af. Wereldwijd zijn er zo’n elf miljoen auto’s betrokken bij de zaak, waarvan een half miljoen in de VS.

Tijdens zijn verhoor bood Michael Horn meteen zijn excuses aan voor het schandaal. Volgens Horn, een Duitser die al 25 jaar voor Volkswagen werkt, herkende hij zijn eigen bedrijf niet, toen hij er een paar dagen vóór de rest van de wereld van hoorde. „Dit zijn niet de waarden die ik ken van Volkswagen.”

Maar het Congres had Horn niet laten komen om alleen spijt te betuigen. Een uur lang werd hij snoeihard aangepakt door de commissie. Dat hij niet eerder wist van het geknoei met de testauto’s, werd niet geloofd. Over technische details bleef Horn vaag. „Ik ben geen ingenieur”, zei hij een paar keer. Drie medewerkers van Volkswagen America zijn inmiddels ontslagen. Ook dat viel verkeerd. „U blijft maar naar ondergeschikten wijzen, maar de top was verantwoordelijk”, zei de Democraat Joe Kennedy.

De Congrescommissie bleef twijfelen aan het moment waarop Horn hoorde van de frauduleuze software. Al een paar jaar geleden kwam West Virginia University tot de conclusie dat de werkelijke uitstoot van de Volkswagens veel hoger was dan de testauto’s, terwijl bij BMW’s geen verschil was. „Dus een universiteit ontdekt dit, en uw leger van technici weet van niets”, smaalde Tim Murphy.