Dit bedrijf maakt de ruimtepakken die astronauten straks aantrekken op Mars

Foto NASA

In 2017 willen SpaceX en Boeing ruimtevluchten gaan verzorgen van Cape Canaveral naar het Internationale ruimtestation (ISS). NASA hoopt binnen twintig jaar mensen op Mars te krijgen. Start-up Planetary Resources wil mineralen gaan winnen op asteroïden en Bigelow Aerospace hoopt de belangrijkste bouwer van ruimtestations te worden.

Wat hebben deze organisaties gemeen? Ze hebben allemaal ruimtepakken nodig.

Handschoen naar Mars

Daarom werkt Final Frontier Design (FFD) aan de nieuwste generatie ruimtepakken. Bij het bedrijf van Ted Southern en de Russische Nikolai Moiseev werken vijf mensen aan de toekomst van de ruimtevaart op dertig vierkante meter tussen een naaimachine, een werkbank, lasapparaten en een rek vol oranje ruimtepakken.

Eind augustus kreeg de start-up een nieuw NASA-contract ter waarde van 367.000 dollar (275.000 euro), hun zevende alweer, om een betere handschoen te ontwikkelen voor Amerikaanse astronauten. Een handschoen die mogelijk gebruikt zal worden bij een missie naar Mars.

Van kostuum tot ruimtepak

De twee oprichters ontmoetten elkaar in 2007 tijdens een door NASA georganiseerde ontwerpwedstrijd. Beiden verloren, maar toen NASA in 2009 opnieuw een wedstrijd organiseerde, wonnen ze samen de tweede prijs met hun handschoen, die bescherming bood tegen micrometeorieten. NASA spoorde Moiseev en Southern aan hun werk samen voort te zetten. Hun handschoen was flexibeler dan die van de ruimteorganisatie. Met het prijzengeld van honderdduizend dollar zette het tweetal FFD op.

De FFD-werknemers hebben allemaal een achtergrond als kostuumontwerper. Dat is allerminst opmerkelijk. De pakken van het Apollo-ruimteprogramma, die waar Neil Armstrong en Buzz Aldrin mee op de maan liepen, werden ontwikkeld door ondergoedmerk Playtex.

De geschiedenis van het ruimtepak:

Lichter, goedkoper en met een enkele laag

De ruimtepakken die FFD maakt zijn voor gebruik binnen ruimtevoertuigen, zogeheten Intra-Vehicular Activity (IVA). Het idee is dat in ieder geval alle onderdelen, behalve de kledingstukken, in de toekomst met een 3D-printer gemaakt kunnen worden. Op aarde of in het ISS. Voor ruimtewandelingen – Extravehicular activity (EVA) – is een pak veel uitgebreider met onder andere een beschermlaag tegen micrometeorieten en een eigen luchtvoorziening.

Het pak van FFD:

De pakken zijn goedkoper dan de S1035 van de NASA (65.000 dollar en 300.000 dollar). Het probleem is dat de S1035 door NASA gecertificeerd is en die van FFD nog lang niet.

Hans Klis mocht een pak passen:


Foto’s Sebastiaan Knoops

Regenjassen en mutsen

Tot nu toe maakte het bedrijf van Southern slechts vijf pakken. Het Spaanse Zero2Infinity schafte vorig jaar al een IVA-pak aan - voor ballonvluchten boven 20 kilometer – en ook een testpiloot in Florida gebruikt er een. Ondanks de hausse rondom commerciële ruimtevluchten is het dus geen vetpot, ruimtepakken maken. Overheidscontracten zijn geen garantie voor inkomen, dat gaat op aan salaris en huur.

Om de ontwikkeling van ruimtepakken en handschoenen te bekostigen richt FFD zich dan ook deels op de “aardse markt”. Voor een paar honderd dollar kunnen mensen zichzelf even een astronaut wanen door een pak aan te trekken en in een simulator vliegen. Er wordt een regenjas ontwikkeld met ruimtematerialen: mylar (reflecterende polyester film) en Dyneema (supersterke maar uiterst lichte polyetheenvezels). Voor het warmhouden van dragers tijdens extreme weersomstandigheden of na het lopen van een marathon. De mutsen van FFD - met ingebouwde microfoon voor de communicatie tussen astronauten – hebben nog een lucratieve doelgroep: gamers.