Bacteriën printen in K’nex-machine

Studenten hebben in de VS een grote internationale wedstrijd voor biologen gewonnen. Met een 3D-printer van K’nex.

3D-printer van K’nex Foto TU Delft

Met K’nex kun je heel veel bouwen: vliegtuigen, auto’s, draaimolens en zelfs wapens – allemaal speelgoed. Studenten van de TU Delft hebben nu van K’nex een echt apparaat gebouwd, een 3D-printer. En dan ook nog een heel bijzondere, waarmee je bacteriën kunt printen.

Dat klinkt ingewikkeld, en dat is het ook. Maar Marit van der Does, een van de makers, legt het uit. Marit en acht andere studenten deden eerder deze week mee aan een grote internationale wedstrijd voor biologiestudenten. Zij hadden bedacht dat ze bacteriën wilden printen. Marit „We kozen bacteriën die de neiging hebben om van hun plaats te komen”, vertelt Marit. „We hebben die zo veranderd dat ze aan elkaar blijven zitten met heel dunne draadjes, ‘nanowires’.” Deze plakkende bacteriën vormen samen met een gel een laagje, een biofilm.

Om die biofilms te printen wilden de studenten eerst een gewone papierprinter ombouwen. „Maar het lukte niet om het computerprogramma aan te passen”, vertelt Marit. Toen dachten ze aan een 3D-printer, waarmee je plastic dingen zoals poppetjes en doosjes kunt printen. „Maar die is heel duur. En de printnaald wordt zo heet dat de bacteriën doodgaan.”

Toen legde de man van de 3D-printer uit dat ze er zelf een konden maken. Marit: „Als je maar een printnaald hebt die in drie richtingen kan bewegen. Toen dachten we ineens aan K’nex en dat had iemand nog op haar zolder liggen.”

Met dit speelgoed bouwden ze de printer en het lukte om de bacteriën te printen. En de wedstrijd waaraan 200 teams uit de hele wereld meededen? Die wonnen ze!