Gevallen internetanalist viert comeback met miljoenendeal

Henry Blodget verkoopt zijn nieuwssite Business Insider voor ruim 300 miljoen euro aan Axel Springer.

Henry Blodget verwierf als beursanalist wereldfaam in de internetbubbel. Foto Jan Haas / ANP

Het is de grootste overname van een nieuwssite ooit: het Duitse mediabedrijf Axel Springer betaalt 343 miljoen dollar (306 miljoen euro) voor 88 procent van de aandelen van Business Insider, een website die zich richt op economisch nieuws en volgens eigen opgave 76 miljoen bezoekers per maand trekt.

Het Duitse bedrijf heeft al 9 procent van de Amerikaanse zakennieuwssite in handen en koopt nu de rest. Op 3 procent na: die zijn in het bezit van Amazon-baas Jeff Bezos, tevens eigenaar van The Washington Post. Met de overname van Business Insider hoopt Axel Springer, de uitgever van onder meer de Duitse kranten Bild en Die Welt, zijn positie online te versterken.

Het concern met een omzet van ruim 3 miljard euro en 14.000 werknemers doet zijn best om van een traditioneel een digitaal mediabedrijf te worden. Vorig jaar investeerde het bedrijf samen met The New York Times 3 miljoen euro in Blendle, de onlinekiosk van de Nederlanders Alexander Klöpping en Marten Blankesteijn.

Maar Axel Springer richt zich ook nog op traditionele media: eerder deze zomer wilde het concern de Britse zakenkrant Financial Times overnemen, maar werd naar verluidt op het allerlaatste moment overboden door het Japanse mediabedrijf Nikkei.

‘Waardeloze troep’

De grondlegger van Axel Springers nieuwste aanwinst Business Insider is de New Yorkse bankierszoon Henry Blodget (1966), die tijdens de internetbubbel wereldfaam verwierf. Hij was de eerste analist die met gezag en geloofwaardigheid over internetaandelen sprak. Eind jaren negentig was dat exact waar beleggers naar smachtten: zelf begrepen ze dat hele internet nog niet zo.

Nadat de nog onbekende Blodget in 1998 een ‘waanzinnige’ prognose had gedaan, kreeg hij een baan aangeboden bij Merrill Lynch, ’s werelds grootste effectenhuis. De analist had voorspeld, dat de beurskoers van onlineboekenwinkel Amazon (die toen op 240 dollar stond) binnen een jaar naar 400 dollar zou stijgen. Het leek onhaalbaar, idioot zelfs, maar het bleek een conservatieve schatting.

Enkele jaren later raakte Blodget zijn baan kwijt toen hij door de autoriteiten werd beschuldigd van fraude. In interne e-mails zou de steranalist andere adviezen over aandelen hebben gegeven dan in openbare rapporten. Tegenover collega’s bestempelde hij aandelen als „waardeloos” of „troep”, terwijl hij diezelfde aandelen in de buitenwereld met verve aanprees.

De reden voor de fraude zou belangenverstrengeling zijn geweest: Blodget bracht de onzinadviezen alleen maar uit om zijn klanten, de internetbedrijven, te paaien en veel geld op te strijken.

Blodget heeft de fraude altijd ontkend. Maar in april 2003 betaalden tien Amerikaanse zakenbanken, waaronder Merrill Lynch, in totaal 1,4 miljard dollar om aan vervolging te ontkomen. Justitie dreigde met rechtszaken omdat de banken beleggers zouden hebben misleid.

Tijdens de internet- en telecomzeepbel, die in maart 2000 zijn hoogtepunt bereikte, zouden de banken willens en wetens beurskoersen hebben opgepompt en bovendien hun favoriete klanten hebben bevoordeeld.

Twee analisten, Jack Grubman en Henry Blodget, werden apart beboet. Grubman, voormalig telecomanalist bij Salomon Smith Barney, moest 15 miljoen dollar betalen. Blodget kreeg een boete van 4 miljoen dollar. Beide analisten werd de toegang tot de financiële sector ontzegd: zij mogen nooit meer op Wall Street werken.

Negen keer de jaaromzet

Blodget stortte zich op het schrijven van (opinie)artikelen voor kranten en websites, waaronder The New York Times, Fortune en Financial Times. In 2007 was hij medeoprichter van Silicon Alley Insider, de voorloper van het huidige Business Insider.

Ook na de overname door Axel Springer behoudt de nu 49-jarige Blodget de dagelijkse leiding over Business Insider. Wereldwijd werken er 325 mensen bij het bedrijf, dat dankzij deze overnameprijs wordt gewaardeerd op bijna 420 miljoen euro, circa negen keer de verwachte jaaromzet. Een aardige comeback voor de gevallen internetanalist.