Het instinct van een uitgekookte ex-karter

Max Verstappen stoomt vanuit de achterhoede op naar negende plaats; Mercedes herstelt hiërarchie.

Max Verstappen is zojuist op spectaculaire wijze, buitenom, oud-wereldkampioen Fernando Alonso gepasseerd. Foto TOSHIFUMI KITAMURA/AFP

Hij had aan het begin van het jaar weinig woorden nodig om het doel van zijn eerste seizoen in de Formule 1 onder woorden te brengen. „Minimaal zo snel rijden als mijn teamgenoot, zo min mogelijk fouten maken en zoveel mogelijk punten halen.”

Met nog vijf grands prix voor de boeg heeft Max Verstappen zijn ambitie al royaal waargemaakt. Hij is sneller dan zijn teamgenoot Carlos Sainz bij Toro Rosso, wat hij gisteren tegen het einde van de race nog eens demonstreerde door de Spanjaard (21) na een lange jacht bij de eerste de beste gelegenheid te passeren.

Verstappen, die op het circuit van Suzuka zijn laatste race als zeventienjarige reed – hij is woensdag jarig – veroverde er de negende plaats mee.

De leiding van Toro Rosso had zich deze keer niet bemoeid met de interne tweestrijd. Verstappen kreeg vorige week in Singapore in de slotronde de order om Sainz voor te laten gaan omdat deze met versere banden meer kansen zou hebben. Met een resoluut ‘no’ negeerde de Limburger die opdracht en kreeg achteraf van iedereen gelijk.

„Ik heb genoten. We hebben een mooie prestatie geleverd op een circuit waar inhalen niet eenvoudig is”, vertelde Verstappen op zijn website na afloop van de grand prix op Suzuka die met overmacht werd gewonnen door Mercedes-coureur Lewis Hamilton, dik achttien seconden voor teamgenoot Nico Rosberg die op poleposition was vertrokken. Sebastian Vettel (Ferrari) werd derde. Het is ook de rangorde in de stand om het wereldkampioenschap.

Met deze uitslag is de hiërarchie van de afgelopen anderhalf jaar weer hersteld, tot opluchting van de teamleiding van Mercedes. Het Duitse team begon aan zichzelf te twijfelen na het plotselinge verval in Singapore – uitval Hamilton, Rosberg vierde.

Verstappen, die bijna een jaar geleden in Japan in de Formule 1 debuteerde als testrijder, moest gisteren opnieuw van ver komen met een start vanaf de zeventiende plek. Tijdens de kwalificatie hield zijn bolide er weer eens mee op, nu met een defect aan het elektronische systeem. Hij werd ook nog eens teruggezet in de startvolgorde omdat hij het circuit verliet terwijl zijn stilgevallen auto nog half op de baan stond.

Maar net zoals vorige week in Singapore, toen zijn auto bij de start stilviel, stoomde Verstappen gisteren met vaste hand, constante rondetijden en enkele spectaculaire inhaalmanoeuvres op naar de eerste tien plaatsen die WK-punten opleveren. Hij passeerde onder anderen oud-wereldkampioen Fernando Alonso (McLaren) met een passeerbeweging buitenom, waardoor hij op de tiende plaats terechtkwam.

Verstappen jaagt zijn tegenstanders op, durft af te wijken van de ideale lijn en duikt als een duveltje uit een doosje in de ruimte die hij daarmee afdwingt. Een kwaliteit die hij vanaf zijn zevende jaar in het karten heeft ontwikkeld.

Zijn Spaanse teamgenoot Sainz maakte gisteren een domme fout door bij het binnenrijden van de pitstraat tegen een paaltje aan te knallen. De Toro Rosso-coureur moest daardoor tijdens de stop ook nog eens zijn voorvleugel laten vervangen. Hij hielp daarmee zijn aanvankelijk riante voorsprong op de Nederlander om zeep.

Verstappen kreeg met anderhalve halve seconde winst per ronde Sainz in het vizier en ging ook hem voorbij. „Ik reed op zachtere banden, liep snel in en wilde vooruit blijven gaan. We hebben het elkaar niet moeilijk gemaakt, maar ik heb hem op eigen kracht ingehaald”, zei Verstappen. En zo vergaarde hij twee punten voor het klassement om de wereldtitel, waarin hij nu twaalfde staat met 32 punten. Carlos Sainz staat vijftiende met twaalf punten.

De race in Japan was er een van sentimenten. Een jaar geleden knalde Jules Bianchi er tegen een takelwagen en raakte in coma. De Franse coureur overleed in juli. Hamilton had nog een reden voor overpeinzing: met zijn 41ste overwinning evenaarde hij de zegereeks van Ayrton Senna, zijn held die in 1994 verongelukte.