Waterpoloploeg neemt eerste horde naar ‘Rio’

Nederlandse mannen plaatsen zich voor EK in Belgrado.

Voor het eerst in tien jaar hebben de Nederlandse waterpolomannen zich weer eens op eigen kracht geplaatst voor het Europees kampioenschap. De ploeg van bondscoach Robin van Galen speelde vrijdagmiddag in het Israëlische Netanya gelijk tegen Georgië (5-5) en dat was genoeg voor een ticket naar het EK in Belgrado, in januari. Door dat resultaat maakt de jonge ploeg ook nog kans zich te kwalificeren voor de Olympische Spelen in Rio de Janeiro, volgend jaar.

Eén wedstrijd in Netanya was dus genoeg voor Nederland. Doordat Litouwen in dezelfde kwalificatiegroep won van gastland Israël zijn Nederland en Georgië niet meer te achterhalen door de andere twee landen.

Het kwalificatietoernooi voor het EK bestaat uit twee delen. Begin dit jaar won Nederland alle drie zijn groepsduels uit het eerste deel van het toernooi. De behaalde punten telden mee voor het tweede deel dat nu in Israël wordt gespeeld.

Nederland is er wel alles aan gelegen in Netanya als eerste te eindigen. Als groepswinnaar krijgt de ploeg op het EK een iets makkelijker schema. De resterende duels tegen Litouwen en Israël, dit weekeinde, zijn dus nog van groot belang.

Bondscoach Van Galen is blij dat het EK nu al is veiliggesteld. „Ik ben blij dat we nu al zeker zijn”, zei hij vrijdagavond telefonisch vanuit Netanya. „We zullen het niet onderschatten, maar we zijn het aan onze stand verplicht om ruim van Israël en Litouwen te winnen. Dan gaan we als nummer één door en maken we kans op een betere loting.”

Van Galen was niet helemaal tevreden over de uitvoering van zijn spelers tegen Georgië. Alhoewel een gelijkspel dus volstond om het EK te bereiken, had Van Galen meer verwacht. „We waren een stuk beter en hadden met drie goals verschil kunnen en moeten winnen. Maar de missie is geslaagd. Georgië is nummer twaalf op de Europese ranglijst, wij vijftien, dus dit resultaat is een bevestiging dat we op de goede weg zijn.”

Van Galen, de architect van het olympische succes van de waterpolovrouwen in Beijing (2008), nam de mannenploeg enkele jaren geleden onder zijn hoede. Met weinig geld – anders dan de vrouwen wordt zijn ploeg niet ondersteund door sportkoepel NOC*NSF – slaagde hij samen met zijn kompaan, oud-international Hans Nieuwenburg, er toch in een kwalitatief hoogwaardige selectie op te bouwen. Mede door de prestaties vond Van Galen in KPN een sponsor die de weg naar Rio wil helpen financieren.

Nederland plaatste zich in 2006 voor het laatst voor het EK. In 2012 deed Nederland ook mee, in Eindhoven, maar was het als gastland automatisch geplaatst. Nederland eindigde toen als tiende van de twaalf deelnemende landen.

Bij het EK van komend jaar in Belgrado, met zestien landen, hoopt Van Galen op een positie in de top-twaalf. Dat geeft recht op deelname aan het olympisch kwalificatietoernooi dat in april in het Italiaanse Triëst wordt gehouden.

Over de Spelen van Rio laat Van Galen zich voorzichtig uit. Hij schat de kans dat Nederland straks met een mannenploeg aanwezig is op zo’n twintig procent. Maar hij ziet wel kansen. „We hebben een gemiddelde leeftijd van 23 jaar, dus er zit nog veel rek in. Het zijn allemaal jonge jongens die nog geen naam hebben gemaakt. Dat moet de komende maanden gaan beginnen. Dat is een leuk vooruitzicht. We kunnen ons meten met landen als Georgië, Duitsland, Frankrijk en Slowakije. Op goede dagen winnen we daarvan.”