Wie helpt Max aan nieuwe motor?

Red Bull dreigt volgend seizoen uit de Formule 1 te stappen. En daarmee komt Max Verstappen zijn plaats in de F1 mogelijk in gevaar.

Max Verstappen afgelopen zaterdag, na de tweede vrije training in Suzuka, Japan. Foto Thomas Peter/Reuters Foto Joseph Nair/AP

Rijdt Max Verstappen volgend jaar nog in de Formule 1? Een gekke vraag, want niemand gelooft dat er in 2016 voor het Limburgse toptalent plotseling geen plek meer zou zijn op de grid. Maar toch dringt de vraag zich op. Niet in het gebruikelijke rumoer over transfers van coureurs, maar als afgeleide van het pokerspel rond de motoren.

Red Bull, de werkgever van Verstappen, dreigt volgend jaar uit de Formule 1 te stappen als het team dan niet over een competitieve motor beschikt. Dus een krachtbron die het kan opnemen tegen de turbo’s van Mercedes en Ferrari. Red Bull en motorleverancier Renault worstelen zich kijvend naar het einde van een seizoen vol pech. De partners – met vier wereldtitels van 2010 tot en met 2013 nog bijzonder succesvol – gaan uit elkaar.

Red Bull wil van wanprestaties af

Red Bull moet dus op zoek naar een andere leverancier. En dat voor twee teams: de eigen renstal en satellietteam Toro Rosso waarvoor Max Verstappen uitkomt. Het contract met Renault loopt door tot en met 2016, maar Red Bull zou er dit jaar al vanaf willen, met wanprestatie als ontbindende clausule.

En Renault heeft het op zijn beurt wel gehad met het Oostenrijkse energiedrankjesconcern dat in zijn harde marketingstrategie maar weinig ruimte zou overlaten voor anderen om in gemeenschappelijk succes te delen, zoals Red Bull-Renault in de succesjaren met Sebastian Vettel.

Renault heeft de slag gemist bij de introductie van nieuwe energiezuinige V-6 turbomotoren, waarmee wereldautomobielfederatie FIA de koningsklasse weer voortrekkersrol wil laten spelen in een tijdperk van duurzaamheid en energiereductie. Mercedes bleek zich in 2014 veel beter op het ‘groene racen’ te hebben geprepareerd en scoorde met Lewis Hamilton twee wereldtitels op rij.

Max Verstappen afgelopen zaterdag, bij de tweede vrije training in Suzuka, Japan.
Foto Franck Robichon/EPA

Red Bull won vorig jaar drie grands prix en boekte vorige week met een tweede plaats in Singapore het beste resultaat van het seizoen. Als de bochten over de rechte stukken domineren kunnen de twee Red Bull-teams meekomen, maar op snelle circuits komen zij veel vermogen tekort ten opzichte van de concurrentie.

Tot frustratie van Red Bull slaagde Renault er niet in de technische problemen die zich vorig jaar al manifesteerden in de winter op te lossen. En dat terwijl concurrent Ferrari, dat in 2014 technisch en sportief een rampzalig seizoen doormaakte – geen enkele grand prix werd gewonnen, Fernando Alonso viel met pech voor thuispubliek uit op Monza – afgelopen winter de problemen wel wist te verhelpen. 

Red Bull hoeft geen hulp van Mercedes te verwachten

Maar wat nu? Mercedes heeft er geen trek in een belangrijke concurrent van een tot nu toe superieure motor te voorzien. Want stel je voor dat een gerenommeerde klant het eigen fabrieksteam verslaat. Dat risico bestaat, want de constructeurs van Red Bull hebben bewezen dat ze een competitief chassis kunnen bouwen.

Voor Ferrari, dat dit seizoen ook motoren levert aan Sauber, geldt het sportieve argument ook, maar zou volgens de kenners als brand wel een stootje kunnen hebben. Red Bull en Ferrari zijn oude bekenden van elkaar. De Oostenrijkse renstal reed al met V8-motoren van Ferrari en talenteam Toro Rosso deed dat van 2007 tot 2012 met zelfs een klinkende overwinning van Sebastian Vettel in Monza.

Honda doet het nog slechter

Honda, dat dit jaar zijn rentree in Formule 1 maakte, lijkt als motorleverancier voor Renault niet voor de hand te liggen. De combinatie met McLaren heeft bepaald geen reprise van de successen uit het verleden opgeleverd. Tweevoudig wereldkampioen Fernando Alonso is dit seizoen al zes keer met pech uitgevallen, teamgenoot Jenson Button vijf keer, het duo bungelt in de achterhoede van het rennersveld. De Japanse motor presteert nog slechter dan Renault.

Honda heeft de complexiteit van de nieuwe motoren onderschat. Want het gaat niet alleen om de turbo, maar ook om ingewikkelde systemen om energie te herwinnen uit hete uitlaatgassen en bij het afremmen.

Mocht Red Bull de sport volgend jaar verlaten, dan heeft Formule 1-baas Bernie Ecclestone een probleem. De koningsklasse heeft dan een belangrijke renstal (ook vier wereldtitels met Williams) en twee teams minder.

En Max Verstappen? Die komt altijd wel elders aan de bak, de topteams volgen hem op de voet. Zijn vader Jos toonde zich heel zelfverzekerd in het Japanse Suzuka, waar komend weekeinde de Grand Prix van Japan wordt verreden. Tegenover het Algemeen Dagblad: „Ik weet dat Max ook volgend jaar in Formule 1 rijdt”.

    • Harry Meijer