Nieuwe giga-foto van Pluto toont dwergplaneet met kleurig landschap

De dwergplaneet Pluto was ooit weinig meer dan een ver lichtje en een anonieme ijsbal. Maar nu, met de nieuwe giga-foto door de sonde New Horizons, lijkt hij dichterbij dan de maan. Ook toont de foto dat Pluto verschillende landschappen in diverse kleuren heeft.

Op 14 juli schoot New Horizons na een reis van bijna tien jaar met een snelheid van 15 kilometer per seconde in slechts een halve dag langs de dwergplaneet. De sonde, zo groot als een concertvleugel, maakte duizenden foto’s en metingen. Omdat de radioverbinding met de sonde zwak is, duurt het nog bijna een jaar voordat alle gegevens terug op aarde zullen zijn. Uit de eerste opnamen werd al wel duidelijk dat Pluto geen simpele ijsbal was, maar allerlei onverwachte geologische activiteit vertoont: met kilometers hoge bergketens en nieuw gevormde uitgestrekte vlaktes.

Op de nieuwe foto zijn details van 1,3 km te zien, waarmee bijvoorbeeld iets met de omvang van de vesting van Naarden net zichtbaar moet zijn op de dwergplaneet, die 30 tot 50 zo ver van de zon staat als de aarde en een doorsnee van zo’n 2.000 km heeft. De foto is een combinatie van opnames in blauw, rood en infrarood licht en toont verrassende landschapsvormen in diverse kleuren. De sterrenkundige Alex Parker, lid van het New Horizons-team, stelde de foto samen. Op zijn twitteraccount @Alex_Parker licht hij verschillende opvallende details uit, zoals een eenzaam rood kratertje in een verder egale vlakte.

Twitter avatar Alex_Parker Alex Parker The subtle blues and golds across Pluto’s northern wilds. http://t.co/ApbyDQywWH

Hij wordt er moe van, van het verwerken van alle beelden:

Twitter avatar Alex_Parker Alex Parker Please no more pixels for a while k thnx http://t.co/iLl2lvgqxb
Twitter avatar Alex_Parker Alex Parker I sometimes wish I could look away for just a little while, but there is so much more data to process. #plutoplutoplutoplutoplutoplutopluto
Twitter avatar Alex_Parker Alex Parker Long days of blurry-eyed image processing make me wish it was all just space cats. http://t.co/mA54RwR7q3

Maar na dagen werken met de beeldverwerkingssoftware verzucht hij op donderdag 24 september trots:

Twitter avatar Alex_Parker Alex Parker My eyes hurt, but I think the result payed off.

Beweeg je muis over de afbeelding voor een vergroting.

Pluto werd een dwergplaneet

Pluto werd in 1930 als negende en laatste planeet ontdekt. In 2006 – toen de New Horizons-sonde al onderweg was – werd door de Internationale Unie van Astronomen (IAU) besloten Pluto zijn planetenstatus te ontnomen en tot ‘dwergplaneet’ te benoemen. De belangrijkste reden was dat in de jaren ervoor in de buurt van Pluto, in de ring van ijsballen om het zonnestelsel die de Kuipergordel heet, objecten waren ontdekt die ongeveer even groot als Pluto waren. Die zouden dus eigenlijk ook planeten moeten worden genoemd.

Maar het vermoeden is dat er daar duizenden van die ballen met tussen een paar honderd en een paar duizend kilometer doorsnee ronddraaien. Dat werd een beetje veel. Met een verandering van de officiële definitie van ‘planeet’ werden die objecten voortaan uitgesloten. Een planeet moet voortaan ‘zwaartekrachttechnisch’ het machtigste object in zijn baan zijn. Dat geldt niet voor Pluto en de andere ijsballen, die elkaars banen kruisen. Pluto kruist bijvoorbeeld ook de baan van de veel grotere en zwaardere planeet Neptunus – sindsdien de verste planeet.

Bekijk hier de volledige foto.