Yogi Berra, de Johan Cruijff van het Amerikaanse honkbal

Yogi Berra (1925-2015), Honkballer

Een Amerikaanse cultheld, groot geworden als catcher van de New York Yankees.

Yogi Berra is op 90-jarige leeftijd overleden. Foto JASON SZENES/EPA Foto JASON SZENES/EPA

Een absolute cultheld in de Verenigde Staten, geboren als Lawrence Peter Berra en afgelopen dinsdag op 90-jarige leeftijd gestorven als Yogi Berra. Een grootheid geworden als honkballer bij de New York Yankees, niet in de eerste plaats vanwege zijn prestaties – die met een all time slaggemiddelde van 0.285, 385 homeruns en tussen 1957 en 1959 148 ongeslagen wedstrijden als catcher op rij indrukwekkend zijn – maar vooral door zijn even dubbelzinnige als quasifilosofische uitspraken. „Je kunt goed observeren door goed te kijken”, zei hij ooit als trainer, en misschien wel zijn meest beroemde: „It ain’t over till it’s over.”

Yogi Berra in 5 quotes:

Het zijn uitspraken die doen denken aan Johan Cruijff en zijn Cruijffiaanse logica. In de VS duidden ze Berra’s oneliners sinds de jaren 50 aan met ‘Yogi-ismen’, waarvan niet altijd even duidelijk werd of ze authentiek waren en wel zo door hem werden uitgesproken. Met de honkbalknuppel in zijn hand stond Berra bekend als een man die maaide naar zo’n beetje alle ballen, ook die ver buiten de slagzone werden gegooid.

Op de momenten dat het erop aankwam groeide hij als scherpzinnige catcher uit tot een van de meest waardevolle spelers in de gloriejaren van de New York Yankees. Met dat team won hij tussen 1947 en 1963 tien keer de World Series, het hoogst haalbare in het Amerikaanse honkbal. In 1965 stopte hij officieel als honkballer. Zeven jaar later werd hij opgenomen in de Hall of Fame van de Major League Baseball.

Berra werd in zijn carrière drie keer uitgeroepen tot beste speler van de American League, die andere van twee honkbalcompetities in de States.

Als kind van Italiaanse migranten, afkomstig uit een dorpje in de buurt van Milaan, leerde Berra honkballen in The Hill, een Italiaanse enclave in St. Louis. Zijn bijnaam dankt hij aan de manier waarop hij op zijn slagbeurt wachtte: in kleermakerszit, als een yogi.