‘Wij beheren geen brievenbus-bv’s’ 

De topman van Intertrust moet voor het eerst uitleggen wat zijn bedrijf doet, nu dat zich opmaakt voor een beursgang. „Wellicht zijn er wat misvattingen.”

David de Buck: „Wij oordelen niet over welke wetten en regels er zijn. Wij zorgen dat ze uitgevoerd worden.” Foto Ilvy Njiokiktjien

Aan het publiek uitleggen wat zijn bedrijf doet, is de topman van Intertrust niet gewend. Aan interviews deed het trustkantoor nooit. Maar nu het naar de beurs gaat, moet bestuursvoorzitter David de Buck wel over zijn bedrijf vertellen. Het was handig geweest, merkt De Buck nu, als hij daar wat eerder mee was begonnen.

„Men weet niet precies wat wij doen”, zegt hij, „omdat we dat nog niet goed hebben uitgelegd”. Maar mensen hebben al wel een duidelijk idéé van wat bedrijven als Intertrust doen: multinationals helpen belasting te ontwijken door brievenbus-bv’s voor hen te beheren.

Een goede reputatie vindt Intertrust (300 miljoen euro omzet, 1.600 werknemers) heel belangrijk, zegt De Buck. Hij somt op bij wie de reputatie allemaal goed moet zijn: klanten, werknemers, toezichthouders. En het publiek? „Dat is natuurlijk ook belangrijk.” Dat komt vooral door de beursgang: er moeten ineens heel veel nieuwe investeerders instappen, dus een slecht imago schrikt af.

Welke reputatie heeft Intertrust bij het publiek, denkt u?

De Buck twijfelt en kijkt dan naar zijn woordvoerder. „Misschien zijn er wat misvattingen”, zegt zij. De Buck: „Ja. Wellicht zijn er wat misvattingen.”

Welke?

„De misperceptie is dat wij diensten verlenen waardoor onze klanten helemaal geen belasting betalen. Het gaat erom dat ze door onze diensten geen dúbbele belasting betalen.”

Maakt Intertrust het klanten dan niet mogelijk om helemaal geen belasting betalen?

„Nee, dat faciliteren wij niet.”

Op geen enkele manier? Voor geen enkele klant?

„Nee. We hebben onze afdeling die agressieve fiscale structuren mogelijk maakte acht jaar geleden verkocht.”

De Buck doelt op de afdeling die belastingontwijking door middel van transfer pricing mogelijk maakte. Dat is een truc waarbij bedrijfsonderdelen in verschillende landen dingen van elkaar ‘kopen’. Het resultaat: double non-taxation. Een legale vorm van belastingplanning, die internationaal steeds meer onder druk is komen te staan. De OESO, de club van 34 geïndustrialiseerde landen, werkt aan maatregelen die onder meer deze praktijk onmogelijk moeten maken.

Maar er zijn meer mogelijkheden om belasting te ontwijken: slim gebruikmaken – misbruik maken, vinden sommigen – van verschillende belastingregels in verschillende landen of van belastingverdragen tussen landen. Ook daarbij komen brievenbus-bv’s goed van pas.

 

Trustkantoren zijn weer geliefd, maar waarom eigenlijk?

Maar hier ligt weer een misvatting op de loer, want brievenbus-bv’s beheert Intertrust helemaal niet, stelt De Buck – althans, volgens zijn definitie. „De term brievenbus-bv suggereert dat er alleen maar post ergens wordt afgeleverd en doorgestuurd. Dat doen wij niet.”

De meer gangbare definitie van een brievenbusvennootschap is echter een andere: een vennootschap die wordt bestuurd door een trustkantoor, geen ‘echte’ activiteiten in Nederland heeft en ook geen andere in Nederland wonende bestuurders.

Beheert Intertrust volgens die definitie ook geen brievenbus-bv’s?

„Nee, want alle vennootschappen die wij hier beheren hebben hier ook activiteiten.”

Zijn dat commerciële activiteiten? Maken die bedrijven hier iets, verlenen ze diensten?

„Nee, niet allemaal. Sommige vennootschappen doen alleen financieringsactiviteiten. Dat is bijvoorbeeld het financieren van bepaalde werkmaatschappijen of een bepaalde regio van een multinational. Maar dat zijn óók activiteiten. En soms breiden zulke vennootschappen uit met commerciële activiteiten. Voorbeeld: acht jaar geleden zette een groot Amerikaans bedrijf in Nederland zo’n vennootschap op. Nu is het Europese hoofdkantoor van dit bedrijf hier gevestigd en werken er honderden mensen.”

Hoe vaak komt zoiets voor?

„Daar heb ik geen cijfers over.”

Als dit vaak voorkomt, zijn dit typisch cijfers die kunnen overtuigen van het positieve effect van uw sector. Kunt u een schatting geven?

„Er zijn meerdere voorbeelden van, in verschillende landen.”

Intertrust helpt bedrijven te voldoen aan alle wetten en regels, legt De Buck herhaaldelijk uit. „Wij oordelen niet over welke wetten en regels er zijn. Wij zorgen dat ze uitgevoerd worden.” De maatschappelijke discussie over hoeveel belasting bedrijven zouden moeten betalen is er een tussen „de burger en politici”, vindt hij.

Wat niet wil zeggen dat De Buck alles wat van de wet mag automatisch oké vindt. En Intertrust als bedrijf ook niet. Neem het stoppen met het faciliteren van de agressieve, maar legale transfer pricing-structuren. Concurrenten van Intertrust maken die structuren wel nog steeds mogelijk.

Hebben jullie intern ethische discussies over het werk dat jullie doen?

„Ja. Welke klanten willen we wel en welke niet aannemen? Welke business willen we wel en niet faciliteren? Wat voor bedrijf willen we zijn? „We willen streng en selectief zijn. Vorig jaar hebben we ons kantoor in Rusland gesloten, omdat daar te weinig potentiële klanten waren die passen in het risico dat wij accepteren. Een paar jaar geleden zijn we in Frankrijk gestopt met driehonderd klanten toen daar bepaalde fiscale regels veranderden. Juridisch gezien hadden we met die klanten door kunnen gaan, maar wij zeiden: nee, wij willen handelen in de geest van de wet.”

Intertrust zit op de Kaaimaneilanden, Guernsey en de Bahama’s. Belastingparadijzen. Zijn er mensen die zeggen: daar moeten we weg?

Resoluut: „Absoluut niet, daar zitten de grootste beleggingsfondsen ter wereld. Zij hebben ervoor gekozen zich daar te vestigen. Omdat zij daar zitten, zitten wij daar ook.”