Uitvinder van het genre ‘noir wave’

Petite Noir breekt door met een eigenzinnige sound tussen Afrikaanse muziek en new wave.

Zanger Petite Noir: „Alles wat ik doe zal altijd Afrikaans zijn, ik kan niet anders.” FOTO Travys Owen

‘Noir wave’ noemt hij het. Yannick Ilunga (25) alias Petite Noir is ervan overtuigd dat hij deel uitmaakt van een nieuwe stroming in de populaire cultuur: één die Afrikaans is, maar zich zal doen gelden in Amerika en Europa. Op zijn debuutalbum La Vie est Belle / Life is Beautiful presenteert hij een eigenzinnig geluid: Zuid-Afrikaanse new wave.

Hoewel, Zuid-Afrikaans is niet accuraat genoeg. Illunga werd in België geboren uit een Congolese vader en een Angolese moeder. Hij groeide op in Kaapstad en leerde gitaarspelen in de kerk, vertelt hij via Skype vanuit Londen, waar hij inmiddels de helft van de tijd woont. „Ik speelde in een metalband, maar alles veranderde toen ik rond mijn zestiende het album 808’s and Heartbreak van Kanye West hoorde. Dat een zwarte man dat maakte! Hij is rapper, maar hij zong en gebruikte een elektrosound. Het is pure vrijheid, zonder genres.”

Dat is precies wat Illunga nu wil doen als Petite Noir. Bij hem leidt die vrijheid tot een moeilijk te duiden modern-Afrikaans eighties-geluid. „Alles wat ik doe zal altijd Afrikaans zijn, ik kan niet anders. Ik gebruik de tradities, maar ook de nieuwe stromingen. Tegelijk gaat het om vrijheid van de individuele kunstenaar. Daarom houd ik van de attitude van de new wave uit de jaren tachtig. Joy Division was een extreem goede band, maar ze waren ook eerlijk en ongebonden.’’

De vergelijking met Joy Division en andere duistere new wave is ook makkelijk gemaakt bij het luisteren van zijn album. Het leunt op arty jarentachtig-pop, maar ook op dance en indie-synthesizerpop. Pas in tweede instantie valt op dat het eigenzinnige van Petite Noir inderdaad vaak Afrikaanse invloeden betreft. De beats hebben meerdere lagen, soms stuiterend, maar meestal dof en dwingend onder een aanhoudende bastoon. Petite Noir heeft bovendien een donkere stem waar hij moeiteloos een jubelende falset van maakt als het nummer daar om vraagt. Dat zijn geluid niet zo maar een trucje is blijkt als halverwege het album de beste tracks nog moeten komen. Het eerder uitgebrachte Chess is het hoogtepunt en Down is dansbaar poppy materiaal dat net te laat komt voor het festivalseizoen.

In Amerikaanse popkringen was Petite Noir al eerder opgevallen. Hij werkte samen met rapper Mos Def en werd opgepikt door Solange, de zus van Beyoncé, dat hij voor het gemak ook maar even onder noir wave rekent. Daar horen wat hem betreft verder met name jonge Afrikaanse videokunstenaars, muzikanten en ontwerpers toe die lenen uit alles wat voor handen is. De Belgische Stromae vindt hij een goed voorbeeld: de rapper die uit zijn Belgisch-Rwandese roots een eigen look en geluid opbouwde dat aanslaat op verschillende continenten.

Europa loopt nu ook warm voor Petite Noir, maar Afrika zelf? „Het gaat daar allemaal iets trager, maar jazeker, ook in Zuid-Afrika en Congo wordt mijn nieuwe album gedraaid. Noir wave is mondiaal, snap je?’’

    • Leendert van der Valk