Hoe nu verder bij Volkswagen?

In bijna half miljoen VW’s in VS zit software die fraude mogelijk maakt bij uitlaatgastests. Mogelijk volgt 16 mld boete.

Volkswagentopman Martin Winterkorn bij de opening van de ‘Volkswagen Group Night’, vorige week maandag, in de aanloop naar de automobieltentoonstelling in Frankfurt. Foto EPA/Frederik von Erichsen

Volkswagen, de grootste automaker ter wereld, hangt in de VS een boete boven het hoofd van maximaal 18 miljard dollar (16 miljard euro) en strafvervolging wegens het manipuleren van uitlaatgassen. VW-chef Martin Winterkorn gaf gisteren toe dat het concern sinds 2009 bijna een half miljoen Volkswagens en Audi’s heeft verkocht die beschikken over speciale software waarmee kan worden gefraudeerd met uitlaatgastestresultaten. Hij kondigde een extern onderzoek aan naar de gang van zaken. "Ik betreur het ten diepste dat wij het vertrouwen van onze klanten hebben beschaamd”, verklaarde Winterkorn.

Naar verwachting staat het concern nu voor een massale terughaalactie om de auto’s die het betreft in overeenstemming te brengen met de wettelijke eisen. Volkswagen kondigde gisteren al een verkoopstop voor bepaalde dieselauto’s in de VS af. De koers van het aandeel daalde vanochtend met 20 procent.

Auto-expert Ferdinand Dudenhöffer, van de universiteit Duisburg-Essen, noemt in een reactie tegenover deze krant „de omvang van dit schandaal zeer ernstig”. Hij denkt dat de positie van Winterkorn, die onlangs nog is bevestigd als president-directeur, onhoudbaar zal worden. „Winterkorn is verantwoordelijk voor de afdeling ontwikkeling van het concern. Dus hij moet van de ontwikkeling van deze software hebben geweten. Als hij er niet van wist is dat eigenlijk nog erger.”

Vrijdag maakte het Amerikaanse agentschap voor milieubescherming (EPA) bekend dat de kleinere modellen dieselauto’s van het Volkswagenconcern in de VS zijn voorzien van manipulatieapparatuur, bedoeld om de milieuautoriteiten om de tuin te leiden. Volgens de Amerikaanse milieubescherming is dat "onwettig en een bedreiging voor de publieke gezondheid”. Het gaat om alle dieseluitvoeringen van de Jetta, Kever, Audi A3, Golf en Passat die sinds 2009 in de VS zijn verkocht.

Alleen zuinig tijdens de test

De Volkswagentechnologie is in staat te detecteren wanneer de auto wordt getest. Vervolgens wordt gedurende de test de motor zo afgesteld dat de emissie van schadelijke stoffen binnen de normen is. Zodra de auto weer op de weg rijdt, is de uitstoot van stikstofoxide (NOx), ozon en fijnstof veertig keer boven de norm. De beperking van de uitstoot van deze stoffen heeft een negatief effect op het motorvermogen.

De kwestie kwam volgens het EPA aan het licht door onderzoekers van de Universiteit van West-Virginia: die hadden zich afgevraagd hoe het mogelijk was dat de Volkswagenmodellen beschikten over zo’n indrukwekkende hoeveelheid paardenkrachten terwijl er veel minder kostbare katalysators zijn ingebouwd dan in andere milieuvriendelijke auto’s.

‘Clean Diesel’-technologie

Auto-expert Dudenhöffer meent dat Volkswagen niet alleen het imago van het eigen bedrijf heeft beschadigd maar van de gehele Duitse auto-industrie. Amerikaanse autokopers zijn sceptisch over diesel. De brandstof is in de VS duurder dan benzine, en heeft de naam een lager vermogen te leveren en meer luchtverontreiniging.

Al jaren proberen Duitse automakers de Amerikaanse markt, en speciaal die in het kapitaalkrachtige Californië, ervan te overtuigen dat door zogenoemde ‘Clean Diesel’-technologie meer vermogen en schone uitstoot gegarandeerd zijn. ,,Na dit schandaal gelooft geen enkele Amerikaan nog in clean diesel”, zegt Dudenhöffer.

Dudenhöffer wil dat er ook in Europa onderzoek naar VW komt . „Om te voorkomen dat een hele bedrijfstak in de hoek van de smeerlapperij gezet wordt, moet ook in Europa strafrechtelijk worden opgetreden tegen bedrijven die manipulatieapparatuur inbouwen in hun auto’s.”

    • Frank Vermeulen