Prijs: zie T-shirt

Het legendarische muziekblad NME wordt na 63 jaar gratis. De oplage vliegt omhoog, maar is die beslissing wel verstandig?

De eerste gratis editie van NME. NME

Het was voor de traditionele fans van het roemruchte Britse muziekweekblad NME (New Musical Express) even schrikken: geen bebaarde rocker of een Britpop-veteraan op de voorkant van de nieuwste editie, maar popster Rihanna. FREE staat er op haar shirt. Want voor het eerst in de 63-jarige historie van het blad werd het tijdschrift vorige week gratis weggegeven.

NME is een van de beroemdste muziektijdschriften ter wereld. De plek waar de Nederlandse fotograaf Anton Corbijn zijn internationale carrière begon en covers fotografeerde met Joy Division, Depeche Mode en David Bowie. NME was stoer, rebels, politiek betrokken en informeerde de muziekminnende Britten over de wereld van alternatieve rock en onafhankelijke muziek (indie)

In de beste tijden had NME een oplage van 250.000 exemplaren. Die daalde de afgelopen vijftien jaar sterk, van 75.000 naar 15.000 stuks. Online bereikt NME nog wel een groot publiek, via verschillende digitale kanalen: volgens eigenaar Time Inc. UK bijna 3,5 miljoen mensen per week. Toch moest er iets gebeuren.

In juli kwam Time met de mededeling dat het merk een major brand transformation zou ondergaan. NME wordt sinds vrijdag gratis verspreid in een oplage van 300.000. Het blad ligt voortaan voor het oprapen in metrostations, op universiteiten en in kledingzaken. Naast muziek is er meer aandacht voor film, technologie, televisie en mode. „Ieder merk is bezig met een digitale toekomst”, liet hoofdredacteur Mike Williams weten. „Dat betekent niet dat we print achterlaten, maar wel dat print moet veranderen.”

Muziektijdschriften hebben het moeilijk. De manier waarop mensen over muziek lezen is veranderd; bijna niemand ontdekt nog een bandje via een tijdschrift. Kan een gedrukte editie nog wel wat toevoegen aan de muzieksites die er al zijn? „De beste tijdschriften geven je het idee dat je onderdeel bent van een geheime club, met inside jokes en vertrouwde schrijvers of bands. Op een enkele uitzondering na heb ik nog geen site gezien die zulke verbondenheid kan bieden”, zegt schrijfster Laura Snapes, die van 2013 tot 2015 onder meer als eindredacteur voor NME werkte.

Het is de vraag of NME die verbondenheid niet verspeelt met deze stap. Na de presentatie van de Rihanna-cover stonden al snel honderden reacties op de sociale kanalen van NME. „NME, wat heb je gedaan?” was vrijdag de reactie met de meeste likes op Facebook. Daaronder namen mensen het ook op voor de nieuwe richting: „Deze beslissing is rock-’n-roll.”