Deze Amerikaan zocht zijn ontvoerders op in de gevangenis

In 2006 werd Brad Pearson ontvoerd en beroofd door drie tieners in Philadelphia. Negen jaar later wil hij weten hoe hun leven er sindsdien uitziet en schrijft ze een brief. Twee van de drie reageren: “Ik word dagelijks geconfronteerd met het leed dat ik jou heb aangedaan”.

Brad Pearson (links) en Jerry Price in de gevangenis. Links de brief van Jerry aan Brad. Foto via Philadelphia Magazine

“Hallo, mijn naam is Brad Pearson. In maart 2006 was jij een van de drie mensen die mij heeft ontvoerd en beroofd. Ik wil met je praten, persoonlijk of per brief. Ik wil weten hoe het jou vergaat sinds die nacht.”

Zo begint journalist Brad Pearson in het tijdschrift Philadelphia zijn open brief aan zijn ontvoerders. In 2006 werd hij beroofd, ontvoerd en met de dood bedreigd door drie tieners uit Philadelphia (Pennsylvania). Pearson was toen student.

Heeft het hun leven ook veranderd?

Die nacht heeft zijn leven veranderd, zegt hij. En nu wil hij weten of hetzelfde geldt voor zijn belagers.

“Ik ben niet boos. Integendeel. Hoewel de ontvoering en het onderzoek erna erg moeilijk voor mij zijn geweest, ben ik er een sterker persoon door geworden.”

Een van de jongens, Jerry, reageert als eerste. Zijn brief telt twee A4’tjes, handgeschreven, allemaal in blokletters, behalve de laatste drie woorden: “Sincerely, Jerry Price”.

“In jouw brief schrijf je: ‘Ik weet niet of je het nog weet’. Ik moet bekennen dat ik jou nooit zal vergeten. Die dag; ik zie jouw gezicht dagelijks voor me, keer op keer word ik herinnerd aan de pijn, de angst en het verdriet dat ik heb veroorzaakt.”

Tyree, de tweede jongen, schreef ook een brief: “Vader zijn in de gevangenis is triest.”

Pearson boekt een vlucht naar Pennsylvania - hij woont nu in Texas - en spreekt af met Jerry in de gevangenis.

‘Baby met een wapen’

Voordat je leest hoe dat afloopt, beschrijft Pearson tot in detail wat er in maart 2006 gebeurde. “Hij leek wel een baby met een glimmend speelgoedpistool” en “de echte Brad had een andere pincode gegeven, maar de Brad met een pistool tegen zijn hoofd liegt niet.”

Jerry Price (toen 17 jaar), Tyree Brown (toen 18) and Mordi Baskerville (toen 16) zijn veroordeeld voor de kidnapping van Pearson en twaalf andere ontvoeringen en berovingen in West-Philadelphia.

De ontmoeting in de gevangenis is ongemakkelijk: Pearson schrijft dat Jerry vriendelijk is, met een hartelijke lach. Jerry vertelt over zijn jeugd, over dat hij nuggets mist en nog nooit een smartphone heeft vastgehouden. De persoonlijke details maken de man die eerder in het verhaal dingen zei als “Als er minder dan 800 dollar op je bankrekening staat, schiet ik je gezicht kapot” in één alinea weer menselijk.

Als kind stelden zijn ouders deregel: zodra de straatverlichting aangaat, moeten de kinderen binnen zijn. Als Jerry te laat was, moest hij een paar woorden uit het woordenboek kiezen, hun definities opschrijven en ze gebruiken in een zin.

Zo gaat de longread over van het levensverhaal van Pearson in het levensverhaal van Jerry Price.